'Natuurlijk is er concurrentie op de telecommarkt'
Ray Stewart: 'Vergeleken met veel andere landen is televisie al heel goedkoop in België.'Bart Dewaele
Foto: © Bart Dewaele
Het interview met financieel directeur Marcel Smits van KPN in deze krant (DS 11januari) heeft heel wat beroering veroorzaakt op het Belgacom-hoofdkwartier. Volgens de Nederlandse topman beknot de overheid de concurrentie op de Belgische telecommarkt en is de consument daarvan het slachtoffer.

telecom

van onze redacteur



Belgacom zorgt immers elk jaar voor mooie dividenden, zegt Smits, en het BIPT, de regulator, heeft de middelen noch de onafhankelijkheid om krachtig op te treden. Ray Stewart, de financieel directeur van Belgacom, lacht minzaam als ik hem vraag wat hij van het discours van Smits vond. 'Ik heb het met stijgende verbazing gelezen', zegt hij.

Wat vond u er zo verbazingwekkend aan?

'Ach, meneer Smits heeft blijkbaar kritiek op zowat iedereen in België. Zowel de regering als Belgacom als het BIPT krijgt ervan langs. Alleen mijn moeder is er nog ongeschonden uitgekomen (lacht). Nee, serieus, mijn vermoeden is vooral dat meneer Smits dit interview gegeven heeft omdat hij bang is dat hij binnenkort zijn subsidie gaat verliezen. Al de rest heeft hij erbij gesleurd om dat niet te hard te laten opvallen.'

Met die subsidie bedoelt u de interconnectietarieven?

'Inderdaad. Dit jaar gaan, in twee fases, de interconnectietarieven met Base (voor 100procent een dochter van KPN, red.) omlaag. Belgacom-klanten die dus naar Base bellen, moeten daarvoor minder betalen. Base heeft die hogere tarieven vroeger gekregen omdat het het laatst in de markt voor mobiele telefonie gestapt is en dus tijd nodig had om een goede positie op te bouwen en zich te bewijzen. Daar heb ik alle begrip voor, maar ondertussen zijn we in een totaal andere fase. Base is een gevestigde speler geworden, dus die hogere tarieven zijn niet meer nodig. De technische argumenten die Smits aanhaalt, zijn overigens net dezelfde als degene die KPN in Nederland gebruikt om de afgesloten markt van de kabeltelefonie aan de kaak te stellen.'

Ik vind het interessant dat u het 'subsidie' noemt.

'Dat is het toch ook. De tarieven van Base zijn de helft hoger dan die van Belgacom. Dat bestaat nergens anders in Europa en krijgt veel kritiek van de Europese Commissie. Nu die subsidie, die ze van de overheid hebben gekregen, dreigt weg te vallen, keren ze zich tegen die overheid.'

'Wist u overigens dat onze interconnectietarieven lager zijn dan die van KPN in Nederland? Daar hoor je natuurlijk niks over.'

Dat is bij deze dan rechtgezet. Iets anders: Smits zegt dat KPN zijn VDSL-netwerk tegen faire voorwaarden heeft opengegooid voor de concurrentie en dat dat de hele markt heeft vooruitgeholpen. Waarom wilt u dat niet doen?

'Meneer Smits laat uitschijnen dat KPN de concurrentie met open armen heeft ontvangen, maar zo ging het helemaal niet. Ze moesten dat doen van de overheid omdat KPN op een volledig IP-netwerk wil overschakelen en al zijn lokale centrales wil schrappen. Op die manier zou de toegang voor kleinere operatoren op het “gewone, netwerk van KPN helemaal wegvallen, en dat kan natuurlijk niet.'

'Wat die concurrentie betreft: iedereen moet ondertussen toch wel beseffen dat wij hier ook een echte superconcurrent hebben: de kabel. Telenet heeft in Vlaanderen zelfs een groter marktaandeel dan wij. Bovendien hebben andere spelers, Scarlet en Tele2 en noem maar op, toegang tot ons ADSL-netwerk. En dat voor prijzen die perfect vergelijkbaar zijn met wat ze moeten betalen in Frankrijk en Nederland.'

Maar hoe komt het dan dat hun marktaandeel vergeleken met het uwe zo laag blijft?

'Omdat wij zoveel bijkomende diensten kunnen aanbieden. Dat is de sleutel voor succes in deze branche. Wij sturen over die telefoondraad digitale televisiebeelden, wij hebben video on demand, internettelefonie... Bij de anderen kun je terecht voor snel internet en dat is het. Nu, dat bieden wij ook.'

KPN zegt dat het ook wel televisie wil aanbieden, maar dan moet u ze wel toegang geven tot het VDSL-netwerk.

'Juist, en daar kunnen we over praten, maar toegang hebben betekent nog niet dat je dan meteen met televisie kunt starten.'

Hoe bedoelt u?

'Wij weten uit ondervinding dat televisie maken een erg dure aangelegenheid is. De content die je nodig hebt om uit te zenden kost handenvol geld. Zal Tele2 dat kunnen betalen? Ik weet het niet, maar ik weet wel dat het qua business een gigantische uitdaging is.'

'Als ze het gaan proberen, wens ik ze alle succes. Er zijn nu al drie aanbieders van televisie in België: de kabel, wij en de satelliet. Om dan nog een voet tussen de deur te krijgen zal lastig worden, vrees ik. Televisie is al heel goedkoop in België vergeleken met veel andere landen. Toen ik hier mijn eerste factuur kreeg, dacht ik dat het duur was, maar toen legde mijn secretaresse uit dat het een jaarlijkse factuur was en geen maandelijkse (lacht).'

'Ik zou KPN eerst aanraden hun IPTV in Nederland op orde te krijgen, want de laatste cijfers die ik daarvan gezien heb, waren ook niet overweldigend.'

Andere opties die ze overwegen, is DVB-T (digitale televisie over de ether) en DVB-H (digitale televisie naar mobiele toestellen). Bekijkt Belgacom dat ook?

'Het probleem daarbij is dat de penetratie van de kabel al zo hoog is, 95procent of zo, en dat wij ook al 80procent van de Belgen IPTV kunnen aanbieden. We houden het dus zeker in de gaten, maar ik denk dat zoiets in België op dit moment moeilijk te verkopen valt.'

Het BIPT dan. Klopt het dat het Belgacom als een soort bevoorrechte partij beschouwt omdat uw bedrijf nog gedeeltelijk in overheidshanden is?

'Helemaal niet. Ik kan u verzekeren dat het BIPT volledig onafhankelijk werkt. De analisten die ons volgen, weten heel goed dat ze bij het BIPT geen simpele jongens zijn. Maar één voorbeeld: onze interconnectietarieven worden elk jaar zéér grondig bekeken.'

Desondanks hebben we in ons land de facto een duopolie: twee grote jongens die de markt onder elkaar verdelen. Zo gaan de prijzen natuurlijk nooit zakken.

'Tja, je kunt stellen dat er een duopolie is in België. Maar goed, er zijn zoveel industrieën waar dat het geval is. Maar er is keuze en er is concurrentie, sterke concurrentie zelfs. Natuurlijk kijken we naar Telenet en houden we ze in het oog, maar het is niet zo dat zij onze prijzen bepalen en wij de hunne. De prijzen in België zijn ook niet zó slecht. We zijn niet de duurste en niet de goedkoopste, we zitten ergens in het midden.'

'U mag ook niet vergeten: wie zijn de twee die investeren in de netwerken? Juist: wij en Telenet. Wij leven hier toch niet in de grotten. Het is toch niet zomaar dat Belgacom een van de eerste ter wereld was die ADSL aanboden, dat we de eerste waren met IPTV en dat we nu ons Broadway-programma (de volledige upgrade van het netwerk, red.) kunnen afronden. Binnen Europa is België een behoorlijk geavanceerde markt, we hebben hier toegang tot zeer veel diensten, meer dan in veel andere landen.'