Als Web 2.0 in België een voorloper had, dan moet dat wel Rendez-vous.be zijn. De populaire ontmoetings- en datingsite - een beetje een social network avant la lettre- vierde vorig jaar al zijn tiende verjaardag. Uitgerekend in dat jaar werd de website verkocht aan de Franstalige mediagroep Rossel, de uitgever van onder meer de krant Le Soir. Rossel integreerde Rendez-vous.be binnen een andere internetdochter, Net Events. Dat webbedrijfje werd in 2000 opgericht door Dieter Kraewinkels (28) en kwam vier jaar later in handen van Rossel.

'Net Events heb ik destijds opgericht samen met twee vrienden, en met het gratis tijdschrift The Ticket. Zij hadden eerst geprobeerd een eigen website te lanceren, maar die was niet goed gemaakt', vertelt Kraewinkels. Uit het initiatief groeide een centrale cultuuragenda die gebruikt werd voor het papieren tijdschrift en voor de site. Niet veel later stapten de vrienden van Kraewinkels eruit. Tijdens zijn studies marketing begon hij met een nieuwe site voor cinemaliefhebbers, cinenews.be, die al na anderhalf jaar de marktleider cinebel.be van de troon stootte.

Rossel nam eind 2004 een participatie in Net Events. De verscheidene websites van het bedrijf bestaan nog altijd. The Ticket bestaat niet meer op papier, maar wel als betalend internetmagazine. Zowat 12.000 abonnees betalen elke maand twee euro om het tijdschrift online te kunnen lezen.

Via The Ticket leerde Kraewinkels ook Alexandre Baudoux en Arnaud Huret kennen, de twee oprichters van Rendez-vous.be. Baudoux (47) had er een carrière van twaalf jaar bij IBM op zitten toen hij in 1995 samen met Huret -een consultant bij KPMG- zijn eerste website begon: eurotv.com, een online-tv-programmagids. 'Dat was een moeilijk project. We vroegen aan de tv-zenders of we hun programma-informatie op internet mochten zetten, en hun reactie was 'interwat?' (lacht). Er waren toen maar heel weinig websites met een doorzoekbare database. Behalve Advalvas hadden de meeste sites alleen vaste pagina's. We hebben speciaal mensen moeten binnenhalen om een site te bouwen rond de database. Dat was toen een heel project.'

'Met Rendez-vous zijn we in 1997 begonnen. In die tijd had je nog niet veel in België. Er waren wat webpagina's, een beetje IRC-chat, maar nog geen discussiefora. Arnaud dacht aan een site waar je met elkaar kon praten. In het begin ging het heel snel. Er was toen elke zondag het programma Cyber21 op de RTBF, waar we iemand kenden. Op een dag werden we in het programma vermeld en de volgende dag waren al 1.500 mensen ingeschreven op ons testprogramma.'

Waarom hebt u Rendez-vous verkocht?

Baudoux: 'De site werkt op zich erg goed, maar op een zeker ogenblik hadden we zin om te veranderen. Ik zag mezelf niet tot mijn tachtigste met die site bezig zijn, en het was een goed moment om te verkopen omdat het bedrijf goed draait. Als je dan nog drie of vier jaar wacht, is dat misschien het geval niet meer.'

Hoeveel profielen staan er vandaag op de site?

Baudoux: 'Nu 120.000, en dat blijft ongeveer stabiel. Maar in tegenstelling tot concurrerende sites als Meetic of Match.com halen we ook profielen weg, van gebruikers die gedurende vier maanden niet actief zijn geweest. Meetic geeft ook altijd Europese cijfers: het zegt dat het drie miljoen profielen heeft, maar dat zegt niets over België. Meetic heeft een tijd geleden wel eens verklaard dat het de nummer één is in een aantal landen, maar België was daar niet bij.'

Hoe schat u de marktaandelen van Belgische datingsites in?

Baudoux: 'Die zijn erg moeilijk te achterhalen. Er zijn drie spelers: wij, Meetic en Match.com. Die laatste heeft ooit een studie laten uitvoeren door een consultant waarin stond dat het drie procent van de markt heeft. Ik denk dat wij 50 à 60procent hebben, maar dat is echt koffiedik kijken. Op een doordeweekse winterdag komen er makkelijk 40.000 mensen online. Bij Meetic zijn er dat zowat 30.000. Onze site werkt heel goed in Wallonië en loopt nu ook wat beter in het noorden van het land. We hebben 22.000 Vlaamse en 18.000 Franstalige leden, dat komt ongeveer overeen met de verhouding in de bevolking.'

Zijn social networks geen concurrenten voor u?

Kraewinkels: 'Nee, daar is het probleem dat je veel te veel contacten hebt. Als je echt iemand wilt ontmoeten is een sociaal netwerk wat te breed. Op iets als Facebook heb je vrienden en die hebben weer vrienden. Dat werkt zoals in een bar: iemand die heel sociaal is kan daar gemakkelijk contacten leggen, anderen hebben het daar moeilijker mee. Rendez-vous is ook wel een communitysite, maar je komt daar niet met je vrienden. Je betaalt om toegang te krijgen tot een database. Bij ons kan je afgewezen worden, maar een meisje zal niet verbaasd zijn dat ze gecontacteerd wordt, daarvoor staat ze immers op de site. Bij Facebook is dat niet het geval, het is er niet voor gemaakt. Op sociale netwerken is er ook geen controle op de foto's die online worden gezet. Bij ons worden die allemaal geverifieerd.'

Op internet is tegenwoordig heel veel gratis. Willen mensen bij jullie wel betalen?

Baudoux: 'Dat blijkt toch. We hebben nog nooit zoveel leden gehad. Mannen betalen 8euro om te proberen, vrouwen 2euro omdat Meetic voor vrouwen gratis is. We hebben een gratis site in Frankrijk, maar die is toch veel moeilijker te beheren. Daar staan tien keer meer valse profielen op, want mannen zetten er meerdere profielen op in de hoop dat ze met een ervan beet zullen hebben. Ze zouden nooit bereid zijn om daar 40euro per maand voor te betalen.'

'Dankzij de betaling per sms kunnen we ook makkelijker iemand blokkeren die zich onbehoorlijk gedraagt of die mensen beledigt. Dat gebeurt, ja. Het is net als in een voetbalstadion: je hebt 40.000 mensen, maar drie kunnen genoeg zijn om de boel aan stukken te slaan.'

U begon tien jaar geleden en bent er vandaag nog. Hoe hebt u de evolutie naar Web 2.0 ervaren?

Baudoux: 'De grootste moeilijkheid voor ons was de overgang naar dat betalende model. We waren eraan begonnen met een model op basis van reclame, via de onlinereclameregie Beweb, maar dat dekte de kosten niet. We verloren systematisch geld. We wilden wel een betalend model, maar aanvankelijk ging dat niet doordat onze gsm-operator Base nog geen betalende sms-dienst had.'

'Toen het begin 2002 wel kon, zijn we direct begonnen met sms-betalingen van één euro. Het was verschrikkelijk: we werden overal op internetfora aangevallen -blogs waren er toen nog niet. De mensen zeiden: “Die site moet eraan, want als hij in zijn opzet slaagt, dan wordt heel het internet betalend., We hebben toen in één week een kwart van onze leden verloren. Enkele concurrenten probeerden ons toen ook via die fora te ondermijnen, via valse profielen. We hebben er trouwens eentje van voor de rechtbank gedaagd.'

'Het waren twee vreselijke weken. Arnauds vrouw moest bevallen op de dag dat we betalend werden; hij heeft een week lang niet naar haar kunnen omkijken doordat hij de hele tijd met zijn neus op de site zat. Maar de storm ging liggen en na 2 à 3maanden hebben we toch 15 à 20 % van de mensen gerecupereerd. Dan zijn we beginnen te groeien en konden we mensen in dienst nemen, nieuwe servers zetten enzovoort.'

Maar jullie draaien dus niet op reclame-inkomsen?

Kraewinkels: 'Neen, die maken maar een twintigste tot een tiende van onze inkomsten uit, afhankelijk van de maand. De sms'jes vormen het grootste deel van onze inkomsten, samen met betalingen met kredietkaarten. Je moet wel rekenen dat we van elke euro die per sms betaald wordt, maar de helft overhouden.'

Bij Cinenews is reclame wel veel belangrijker?

Kraewinkels: 'Op Cinenews, onze grootste site, hebben we nationale reclame die geleverd wordt via Beweb. Dat loopt vrij goed. In het begin hadden we wel last van een beperkt aantal klanten. In een slechte maand voelden we dus een grote impact. We hebben wel een breed publiek van mensen die veel uitgaan, waardoor we iets meer reclame aantrekken dan ontmoetingssites.'

Wat is de Rossel-groep nu precies van plan?

Kraewinkels: 'Rossel is een zeer gediversifieerd bedrijf, met Le Soir en Le Soir Magazine, de zoekertjessite Vlan, de regionale Waalse kranten van Sudpresse en de financiële kranten van Mediafin. Met ons zijn ze in België niet meteen iets van plan, behalve dan een extra boost geven aan de Rendez-vous-site, die intussen aan zijn derde versie toe is. Later plannen ze ook de lancering in Noord-Frankrijk, samen met de regionale krant La Voix du Nord, waarvan ze de hoofdaandeelhouder zijn.'

Rendez-vous is inderdaad nog altijd een zeer Belgische site.

Baudoux: 'Dat klopt, maar met een groot bedrijf erachter zouden we dat kunnen veranderen.'

Kraewinkels: 'We gaan in het noorden van Frankrijk beginnen en zien wat dat oplevert, en dan kunnen we eventueel geleidelijk afdalen naar het zuiden. Het probleem is altijd dat je kritische massa moet opbouwen. Noord-Frankrijk ligt dicht bij het zuiden van België, en zo kan je dus geleidelijk opschuiven. Als er later nog een land bij komt, zal dat wellicht Nederland zijn. Voor de rest hebben we geen internationale plannen.'

Is er synergie mogelijk met de andere sites?

Kraewinkels: 'Ja, we gaan een soort espace rencontre, een ontmoetingsplaats, maken op de sites van Sudpresse, en we willen ook meer aanwezig zijn op hun regionale pagina's. Sudpresse heeft elf regionale edities. We willen ook graag wat meer samenwerking met de site van Le Soir.'

'Maar het belangrijkste volgens mij is dat je gelinkt moet worden aan een bepaald kernwoord, zoals “cine, of “rendez-vous,. Je ziet dat met bijna alle sites die geen portaalsites zijn en die toch succes hebben: ze zijn altijd gericht op zo'n kernwoord. Daarom denk ik ook dat het weinig zin heeft om 1.001 sites met elkaar te gaan integreren.'

'Door het betalende karakter heeft Rendez-vous wel een vrij stabiele community. Daar zitten ook huismoeders tussen die met elkaar een babbeltje willen slaan. De site is veel meer open dan Meetic, het gaat er over meer dan liefde. En in tegenstelling tot bij Meetic kan je ook met meer dan één iemand babbelen. Daar is dus wel meer integratie mogelijk met onze evenementensites. Je kunt je inbeelden dat er een module komt met Cinenews, waarbij je bijvoorbeeld op zoek gaat naar iemand om mee naar de film te gaan. Een heel verregaande integratie is dat evenwel niet.'

Kun je vandaag in België nog beginnen en geld verdienen met internet?

Baudoux: 'Ja, ik denk het. Of ik hoop dat toch. Maar je moet bereid zijn om gedurende twee of drie jaar geen geld te verdienen. Het gaat niet van vandaag op morgen. Je moet eerst bekendheid krijgen en links en rechts wat partners vinden.'

http://nl.rendez-vous.be

www.cinenews.be

www.netevents.be

www.standaard.be/internetondernemer