GENÈVE -- Een polio-epidemie in Nigeria heeft zich uitgebreid tot Burkina Faso, Ghana, Niger en Togo. Zeker vijftien miljoen kinderen worden bedreigd. De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) heeft daarvoor gewaarschuwd.

WHO-woordvoerder David Heymann zei dat vanuit Noord-Nigeria een tiental kinderen in de regio besmet is geraakt met het virus. In Nigeria zelf komt het virus opnieuw voor in gebieden die eerder poliovrij waren verklaard.

De WHO begon vandaag in de vier genoemde landen en Benin met een tien miljoen dollar kostend vaccinatieprogramma. Het is de bedoeling ieder kind in de regio binnen drie dagen te vaccineren. Ook in Tsjaad en Kameroen worden voorbereidingen getroffen voor grootschalige inenting van kinderen.

De epidemie in de noordelijke Nigeriaanse staat Kano brak uit in de zomer. Volgens deskundigen zijn bestaande vaccinatieprogramma's in de regio niet volledig uitgevoerd. De WHO zegt dat in enkele gebieden maar 16 procent van de kinderen is ingeënt.

2005

De WHO voert wereldwijd campagne tegen polio met het doel de ziekte in 2005 geheel uitgeroeid te hebben. De nieuwe poliogevallen worden gezien als een bedreiging van die doelstelling. Met de campagne is begonnen in 1988, toen polio nog voorkwam in 125 landen. Dat aantal was teruggebracht tot zeven, te weten Nigeria, India, Pakistan, Egypte, Afghanistan, Niger en Somalië. Ongeveer 99 procent van alle nieuwe gevallen komt voor in Nigeria, Pakistan en India.

Nigeria heeft wereldwijd het grootste aantal poliopatiënten met 178 gevallen. De WHO noemt het bijzonder zorgwekkend dat polio ook voorkomt in een stad als Lagos, een metropool van tien miljoen inwoners.

Polio treft meestal kinderen van onder de 5 jaar, die besmet drinkwater tot zich nemen. Het virus ondermijnt het centrale zenuwstelsel en veroorzaakt verlammingen, spieratrofie en verminkingen. Het kan de dood tot gevolg hebben.