JERUZALEM -- De Israëlische regering heeft het internationale stappenplan voor vrede met de Palestijnen goedgekeurd. Een kleine meerderheid van twaalf van de 23 ministers uit het kabinet van premier Ariël Sharon keurden het stappenplan goed, dat voorziet in een einde aan alle geweld en de stichting van een Palestijnse staat in 2005. Het is de eerste keer dat een Israelische regering officieel het Palestijnse recht op een eigen staat erkent. Wel stemde het kabinet ook in met een verklaring die terugkeer van Palestijnse vluchtelingen afwijst.
In de zes uur durende kabinetsvergadering probeerde Sharon zijn ministers van de noodzaak van de Israelische acceptatie van het vredesplan te overtuigen. Het zou Israël volgens de premier de mogelijkheid bieden uit de voortdurende economische recessie te raken. Hij beloofde bovendien bij de onderhandelingen met de Palestijnen alle bezwaren van de ministers tegen het plan in aanmerking te nemen.

Sharon stemde vrijdag onder grote druk van de Verenigde Staten, die het plan samen met de VN, Rusland en de Europese Unie opstelden, zelf al met de routekaart in. Sharon ging echter pas akkoord nadat de Amerikanen hadden toegezegd alle Israelische aanmerkingen op het plan serieus te bekijken.

Vandaag volgden twaalf van zijn ministers de premier. Zeven waren tegen en vier onthielden zich. Effi Eitam, hoofd van de Nationale Religieuze Partij die onderdeel is van de coalitie, zei na de stemming dat Israël ,,een erg gevaarlijke stap'' heeft genomen. Minister Uzi Landau, lid van Sharons Likud-partij, noemde de Amerikaanse toezeggingen zelfs ,,een cyaankalipil met een suikerlaagje. Ook de ministers die voorstemden, hebben hun twijfels over de haalbaarheid van het plan.

Waar de VS Israël toezegden rekening te houden met hun aanmerkingen op het plan, beloofden ze de Palestijnen dat het vredesplan ongewijzigd zal worden geïmplementeerd. De Palestijnen keurden het plan vrijwel meteen goed nadat het was opgesteld.

Na de historische stemming van het Israëlische kabinet gingen de regeringsleden met zestien stemmen akkoord met nog een verklaring. Die wees het door de Palestijnen geëiste recht op de terugkeer van zowat vier miljoen Palestijnse vluchtelingen categoriek af. Dit recht is een kerneis van de Palestijnen.

Bij de Palestijnen is de Israëlische instemming op daarom scepsis onthaald. Nabil Aboe Roedin, raadgever van de Palestijnse president Yasser Arafat, noemde de voorwaardelijke Israëlische goedkeuring van het road map ,,onvoldoende''. Hij zei dat de Palestijnen een onvoorwaardelijke aanvaarding willen.

De Palestijnse minister van informatie Nabil Amr is wel tevreden met de Israëlische toestemming. ,,We kijken hier positief tegenaan. Dit is waar de Palestijnse Autoriteit om heeft gevraagd sinds zij de routekaart ontving.''