BRUSSEL- Vanaf oktober dit jaar zullen grote bedrijven met een jaarlijks aardgasverbruik dat groter is dan 1 miljoen m3 hun aardgasleverancier vrij kunnen kiezen. Voor kleinere bedrijven en gezinnen geldt de vrije keuze vanaf 1 januari 2004. Dat is het gevolg van een uitvoeringsbesluit bij het aardgasdecreet dat de Vlaamse regering vandaag heeft goedgekeurd.
Het aardgasdecreet, dat al in het Vlaams Parlement is goedgekeurd, voorziet, in navolging van het elektriciteitsdecreet, in een kader voor een vrije aardgasmarkt in Vlaanderen. Afnemers van aardgas kunnen tot nu toe enkel terecht bij de intercommunales (grotendeels in handen van Electrabel) of rechtstreeks bij aardgasinvoerder Distrigas. Het decreet maakt een einde aan dat monopolie.

Met de vrijmaking van de aardgasmarkt mikt minister van Energie Steve Stevaert (SP.A) op lagere prijzen en een betere dienstverlening voor gezinnen en bedrijven. De Vlaamse regering keurde vandaag een kalender goed voor die vrijmaking van de markt.

Eerst komen de grote bedrijven aan de beurt met een verbruik van meer dan 1 miljoen m3. Het gaat om 430 bedrijven die samen instaan voor de helft van het totale aardgasverbruik. Daarna volgen de kleinere bedrijven en de gezinnen. Voor die laatsten besliste Stevaert eerder al dat ze vanaf 1 juli 2003 hun elektriciteitsleverancier vrij kunnen kiezen.

De volledige vrijmaking van de aardgasmarkt moet begin 2004 een feit zijn. Stevaert benadrukte vandaag dat hij daarmee ingaat op een advies van de Vlaamse Reguleringsinstantie voor de Elektriciteits- en Gasmarkt (VREG).