NASHVILLE -- Firestone sluit na meer dan 100 jaar samenwerking geen nieuwe contracten meer met Ford voor de levering van banden, meteen het einde van een verbond dat verder ging dan puur commerciële belangen. Sinds Ford 6,5 miljoen banden van Firestone op zijn model Ford Explorer liet terughalen, waren de relaties tussen beide bedrijven al vertroebeld.

In een brief aan Ford liet Firestone weten dat de verhoudingen ,,flink zijn aangetast'' omdat Ford weigert toe te geven dat de veiligheidsproblemen met de Explorer niet enkel aan de banden te wijten zijn. De komende dagen zal Ford allicht nog eens 16 miljoen banden op de Explorer en andere modellen terugroepen, berichtte de Wall Street Journal eerder.

,,We denken dat U probeert de veiligheidsbekommernissen omtrent uw voertuig af te wentelen op de banden van Firestone'', schrijft afgevaardigd bestuurder John Lampe van Bridgestone/Firestone in een brief aan zijn collega Jacques Nasser van Ford. De Amerikaanse autoriteiten onderzoeken nog steeds de ongevallen met banden van Firestone, meestal gemonteerd op Explorers, waarbij 174 doden vielen.

Ford is de grootste klant van Firestone, dat tot de Japanse groep Bridgestone behoort. Sinds augustus vorig jaar twisten beide bedrijven over de verantwoordelijkheid voor de ongevallen met auto's met Firestone-banden. Het einde van de samenwerking is voor Firestone dan ook een zware stap. Analisten verwachten dat de fabrikant nu zal proberen meer banden te slijten aan General Motors en Chrysler, de twee andere grote autoconstructeurs in de VS. Ford van zijn kant zal banden kopen bij Michelin en Goodyear.

De relatie tussen Firestone en Ford is zo oud als beide bedrijven zelf. Henry Ford kocht een stel banden voor zijn eerste auto in 1895 bij Harvey Firestone. Diens kleindochter, Martha, zou later trouwen met William Clay Ford, de kleinzoon van Henry. Hun zoon, William Clay Ford junior, is nu voorzitter van Ford.

De familie Ford heeft wel niet veel invloed meer bij Firestone sinds dat bedrijf een decennium geleden werd overgenomen door Bridgestone. William Clay junior verklaarde vorige herfst nog dat het lot van de autofabrikant zijn eerste zorg was. ,,Het is triest dat dit gebeurt, het doet pijn te zien dat een familieërfenis zo wordt beschadigd'', zei hij toen.