MONROVIA - De Liberiaanse president Charles Taylor is onderweg naar Nigeria. Hij vertrok even na zeven uur vanavond, nadat hij vanmiddag de macht had overgedragen aan vice-president Moses Blah. Taylor kwam enkele uren te laat voor de overdrachtsceremonie, die gepland was voor 1 minuut voor het middaguur.
Taylor, gekleed in een wit pak, was opgehouden op de luchthaven, waar hij de presidenten Thabo Mbeki van Zuid-Afrika, John Kufuor van Ghana, Joaquim Chissano van Mozambique en premier Koffii Sama van Togo opwachtte. Zij waren getuigen bij de machtsoverdracht. In een met fluweel beklede kamer van de villa, die net als de rest van Monrovia zonder elektriciteit zat, werd hij verwelkomd door Blah en de andere Liberiaanse functionarissen. Voor een vergulde troon stonden de twee in de houding terwijl het Liberiaanse volkslied klonk.

Buiten juichte het publiek voor de ogen van Nigeriaanse militairen van de West-Afrikaanse vredesmacht die samen met Zuid-Afrikanen de villa bewaakten. ,,Ik kan het nauwelijks geloven. Hij heeft de Liberiaanse bevolking zoveel leed berokkend'', zei Henry Philips (38), een voormalige veiligheidsfunctionaris. ,,Zijn afwezigheid is beter dan zijn aanwezigheid.'' Veel van de ongedisciplineerde en vaak gedrogeerde strijders van Taylor die voorheen de straten van Monrovia beheersten, leken zich vandaag met hun wapens in de stad te hebben opgelost.

De rebellen rond de Liberiaanse hoofdstad hebben bezwaren tegen de opvolging van Taylor door Blah, een oude bondgenoot en wapenbroeder. Zij eisen dat er een neutrale kandidaat komt aan het hoofd van een overgangsregering die verkiezingen moet uitschrijven. Terreinwagens vol rebellen spoedden zich vandaag naar het front om de strijd te heropenen in het geval Taylor zijn belofte om na de machtsoverdracht naar Nigeria te vertrekken niet na zou komen.

De Nigeriaanse president Olusegun Obasanjo kwam niet naar Monrovia. Hij stuurde zijn minister van Buitenlandse Zaken. Medewerkers van Obasanjo hebben gezegd dat Taylor nu in Nigeria wordt verwacht.

De machtsoverdracht zou eigenlijk plaatsvinden op het Onafhankelijkheidsplein, maar daar werd vanaf gezien omdat de frontlinie met de rebellen zo dichtbij is.