IEPER -- Lord Faulkner of Worcester, lid van het Britse Hogerhuis, vraagt aan de Vlaamse overheid haar plannen in verband met de doortrekking van de A 19 Ieper-Veurne te wijzigen en geen snelweg door Pilkem Ridge aan te leggem. De Britse Lord bezocht deze namidag het voor de Britten zo belangrijke slagveld bij Ieper. Hij zal op 21 januari aan de Britse regering vragen om enige druk uit te oefenen.

VLD en SP.A hebben op Vlaams niveau een consensus bereikt over de doortrekking van de A 19 om de leefbaarheid in enkele dorpen langs de N 8 te verhogen. De bestaande snelweg zou vanaf Ieper verlengd worden tot in Steenstraat worden doorgetrokken en van daaruit afbuigen naar de bestaande N 8, die aangepast zou worden.

In Groot-Brittannië is over dat voornemen grote beroering ontstaan. Agalev-senator Michiel Maertens had in een brief aan de Britse parlementsleden en de Britse pers de vernietiging van het landschap rond het gehucht Pilkem aan de kaak gesteld. Lord Faulkner of Worcester nam daarop het initiatief om zich ter plaatse te vergewissen. Hij bezocht vandaag de plek. ,,Ik ben ten zeerste bezorgd over de plannen'', vertelde hij.

,,Het slagveld heeft een grote symbolische betekenis. Op de eerste dag van de Battle of the Pilkem Ridge waren er meer dan 30.000 slachtoffers (doden en gewonden). Jaarlijks bezoeken tussen de 150.000 en 200.000 Britten 'The Ypres Salient' (wat zoveel betekent als 'het front van Ieper') om te zien waar hun vader, groot- of overgrootvader gevochten heeft. Pilkem Ridge is uniek, omdat het landschap er nog altijd uitziet als destijds. Ik hoop dat het onderzoek naar de bescherming van Pilkem Ridge uiteindelijkt leidt tot de klassering als internationaal cultureel erfgoed en er een alternatief moet worden gezocht''.


De derde slag bij Ieper
Pilkem is een gehucht tussen Langemark en Boezinge (Ieper). In 1917 wilden de Britten er een doorbraak forceren. De eerste Dag van die Derde Slag bij Ieper had plaats op 31 juli 1917. Met naar schatting 12.000 doden aan beide kanten en ruim 32.000 gewonden was die eerste dag veruit de grootste slachting uit de Belgische geschiedenis. Omdat bij Pilkem die dag het meeste vooruitgang werd geboekt, kreeg het gehucht achteraf alle aandacht. De hele campagne werd door de Britten de Battle of Pilkem Ridge genoemd. Honderd dagen later eindigde de Derde Slag bij Ieper in Passendale. Alles samen waren er 400.000 á 450.000 doden, vermisten en gewonden. Tot op vandaag is het onduidelijk waarom het Britse opperbevel zoveel soldaten opofferde voor zo'n minimale terreinwinst. In 1915 was Pilkem tevens de plaats waar de eerste gasaanval uit de geschiedenis plaatsvond.

De Pilkem Ridge telt nu nog een dozijn oorlogskerkhoven en is weinig veranderd. Bij de aanleg van een industrieterrein aan de rand van het slagveld werden sinds 1999 nog 135 lichamen gevonden.

Intussen heeft Vlaams minister van Binnenlandse Zaken Paul Van Grembergen gevraagd om de bescherming van Pilkem Ridge te onderzoeken en het eventueel op te nemen voor bescherming als Unesco-werelderfgoed. Komt die bescherming er, dan zal er zeker een alternatief gevonden moeten worden. Agalev vraagt daarom dat de N 8 al vanaf Ieper zou worden aangepast.

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig