KHALIS -- Honderden Amerikaanse militairen proberen met steun van helikopters, tanks en pantserwagens de leider van een bende te pakken te krijgen die Amerikaanse eenheden heeft aangevallen en de Iraakse bevolking terroriseert.
Een legerwoordvoerder zei dat 24 bendeleden gevangen zijn genomen, behalve hun leider Lateef Hamed al Kubaishat. De plaatselijke politie zou bang zijn voor Lateef, wiens bende opereert vanuit Khalis, 70 kilometer ten noorden van Bagdad. De bende wordt verantwoordelijk gehouden voor aanslagen op het politiebureau en het gerechtsgebouw in Baqouba, waarbij een Amerikaanse militaire politieman werd gedood, en voor de moord op een prostituee die diensten verleende aan Amerikanen.

Volgens legerwoordvoerder David Hogg heeft de bende geen politieke maar misdadige oogmerken. De ongeveer 35-jarige bendeleider zat voor meerdere moorden een levenslange gevangenisstraf uit, maar profiteerde in oktober van een door Saddam Hoessein afgekondigde amnestie. ,,Zo lang hij rondloopt, kunnen wij niet de omstandigheden scheppen waarin de Iraakse politie de orde en de wet in de regio kan handhaven'', aldus de legerwoordvoerder.