BRUSSEL - De eerste volwaardige Belgische satelliet, de Proba, wordt tussen 10 en 15 oktober gelanceerd. Dat is vernomen bij satellietbouwer Verhaert in Kruibeke.
De Proba gaat, samen met twee andere satellieten, de ruimte in met een Indiase raket. Verhaert bouwde de kunstmaan onder een contract met het Europese ruimtevaartbureau ESA.

Het is de bedoeling binnen het lanceervenster van 10 tot 15 oktober zo vroeg mogelijk te lanceren, dus bij voorkeur op 10 oktober.

Verhaert tekende in 1998 een contract met het Europese Ruimtevaart Agentschap ESA voor de ontwikkeling en lancering van Proba ("Project for On Board Autonomy").

Het is de bedoeling nieuwe technologie te demonstreren die het mogelijk moet maken satellietmissies autonoom en dus goedkoper te laten verlopen. Dit betekent dat de satelliet zonder bemand grondstation zelf haar besturingscommando's kan geven, tengevolge van specifieke onderzoeksopdrachten die vanop de Aarde worden gegeven via het Internet en een onbemand grondstation. De 100 kilo wegende kunstmaan kan dus haar planning aanpassen aan de uitvoering van wetenschappelijke waarnemingen, afhankelijk van de omstandigheden of aan nieuwe opdrachten van de gebruikers. De satelliet moet zelfs probleemsituaties alleen kunnen oplossen.

Het zal de eerste keer zijn dat ESA een satelliet "sleutel op de deur" krijgt. Ze gaat een polaire baan draaien op 800 km hoogte. Drie maanden na de lancering gaat het bedrijf de kunstmaan, die een levensduur van drie jaar heeft, overdragen aan ESA.

De kubusvormige satelliet wordt met een Indiase PSLV-raket gelanceerd vanop de basis Shriharikota in India. Mede"passagiers" zijn de Indiase aardobservatiesatelliet TES en de Duitse Bird-1. Proba en Bird-1 vliegen "piggyback" met de TES mee.

De drie kunstmanen bevinden zich reeds op de lanceerbasis, terwijl ook de raket ter plaatse is. De integratie kan aldus eind deze maand beginnen, zodat begin oktober een vaste lanceerdatum kan worden vastgelegd.

Bedoeling is op 10 oktober te lanceren, uit schrik voor de moessonregens die er zitten aan te komen. Een team van Verhaert en van het ESA-onderzoekscentrum Estec is reeds in India.

Verhaert heeft voor het project een consortium gevormd met de Belgische bedrijven IMEC (digitale signaalverwerking), SAS (operaties en grondstation) en Spacebel (software). Voorts participeren een Brits, een Duits en een Frans bedrijf.

De term "eerste volwaardige Belgische satelliet" is van belang omdat begin juli 1998 reeds een Belgisch ruimtetelecommunicatiesysteem werd gelanceerd dat het midden houdt tussen een micro-satelliet en een nuttige lading, met de name het pilootsysteem van het LLMS/IRIS. Dit behelst de ontwikkeling van een commercieel boodschappensysteem via micro-satellieten, met het toenmalige SAIT-Systems als industriele hoofdverantwoordelijke.

Het eerste subsatellietje vloog als appendix mee met de Russische aardobservatiesatelliet Resource 01-N4, die met een Zenith-raket vanop Bajkonoer werd gelanceerd. Sindsdien stokte het project.