NEW YORK/PARIJS -- Een vliegtuig van de Franse maatschappij Euralair is deze ochtend om 08.35 uur van de luchthaven Roissy bij Parijs vertrokken naar Bagdad. Het is de eerste vlucht tussen Parijs en Bagdad sinds de Verenigde Naties na de inval van Irak in buurland Koeweit in 1990 een embargo tegen het bewind van Saddam Hoessein afkondigden.
De Verenigde Naties hadden Frankrijk gevraagd om de vlucht uit te stellen. Het toestel, een Boeing 737-800, is gehuurd door het Franse bureau voor de ontwikkeling van de industrie en de cultuur OFDIC. Aan boord zijn zo'n zestig artsen, sportlieden en kunstenaars.

De voorzitter van het VN-comité dat zich bezighoudt met de sancties, de Nederlander Peter Van Walsum, had Frankrijk gevraagd te wachten tot 19.00 uur. Voor die tijd zou het comité dan nog zijn bezwaren tegen de vlucht kunnen uiten. Groot-Brittannië en de Verenigde Staten hadden laten weten geen toestemming voor de vlucht te geven voordat het 'humanitaire karakter' daarvan duidelijk was vastgesteld.

Frankrijk vindt net als Rusland dat burgervluchten naar Irak zonder commercieel of militair doel niet vallen onder de sancties.

De Franse artsen die naar Irak reizen lopen ongeveer drie dagen met hun Irakese collega's mee. Hun namen zijn niet bekendgemaakt. Enkele kunstenaars willen meedoen aan een cultureel festival in Bagdad.