BRUSSEL - Wereldwijd beschikt meer dan één miljard mensen niet over gezond drinkwater. En 3,4 miljoen mensen, vooral kinderen, sterven jaarlijks aan ziekten die het gevolg zijn van vervuild water en eigenlijk voorkomen kunnen worden. Die cijfers maakte de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) vandaag bekend aan de vooravond van de wereldwaterdag morgen. Het thema dit jaar is immers 'Water en Gezondheid'.

Het probleem stelt zich vooral in de ontwikkelingslanden. ,,Maar de situatie is niet hopeloos. Er bestaan goedkope en eenvoudige manieren om miljoenen mensen van gezond water te voorzien'', aldus de WHO die in een rapport enkele aanbevelingen voor de zuivering van water doet.

Zo zegt de organisatie dat chloor een afdoend middel is om het leidingwater te ontsmetten. ,,We weten uit ervaring dat zelfs in de meest onhygiënische omstandigheden, chloor de zuiverheid van het water aanzienlijk verbetert en het aantal darmaandoeningen bij de gebruikers drastisch doet teruglopen''. Een voorbeeld daarvan zijn de Malediven, waar een programma van chloorontsmetting succesvol bleek te zijn.

Verder suggereert het rapport ook de SODIS-techniek, een nog weinig bekende techniek die in Zwitserland ontwikkeld werd en erg goedkoop is. Het is een kleinschalig systeem waarbij de ontsmetting van water gebeurt via het zonlicht. Het water wordt gedurende vijf uren in doorzichtige wegwerpflessen horizontaal op een zwart grondvlak in de zon geplaatst. De ultra-violette stralen van de zon, die nog versterkt worden door de zwarte ondergrond, vernietigen dan de micro-organismen die het water vervuilen. Studies op het terrein in onder meer Bolivië, Burkina Faso en China bewezen de efficiëntie van het systeem, aldus de WHO.

Een derde aanbeveling van de gezondheidsorganisatie is simpelweg het aanpassen van gewoontes. Zo blijkt uit studies dat het eenvoudige feit handen te wassen met zeep het aantal ziektes enorm doet afnemen. Darmstoornissen bijvoorbeeld, komen door het gebruik van zeep 35 procent minder voor.

Tenslotte staat in het rapport nog dat er heel wat verantwoordelijkheid ligt bij de lokale overheden, die volksgezondheid bij het waterbeheer moeten betrekken.

Om de situatie tegen 2015 substantieel, dat wil zeggen met een goede infrastructuur, zoals de uitbouw waterzuiveringsinstallaties, te verbeteren zijn er per jaar echter voor 23 miljard dollar (1000,5 miljard frank) aan investeringen nodig, aldus nog het WHO-rapport.