BELFAST - De minister van Onderwijs van de Noord-Ierse regering Martin McGuinness heeft vandaag voor het eerst zelf publiek toegegeven begin jaren zeventig plaatsvervangend leider van het verboden Ierse Republikeinse Leger (IRA) te zijn geweest in Londonderry.
,,Ja'', antwoordde McGuiness op een persconferentie toen een journalist vroeg of hij tijdens de periode van ,,Bloody Sunday'' al dan niet de nummer twee was van het IRA in Londonderry.

McGuinness (50) had al in de gevangenis gezeten voor lidmaatschap van de IRA, maar hij gaf nooit eerder opklaring over zijn rol binnen de organisatie.

De vroegere IRA-topman zei dat er geen ,,IRA-eenheden'' of ,,IRA-wapens'' in Londonderry waren op het ogenblik van de bloedige feiten.

De man wil nu snel getuigen voor de Saville-onderzoekscommissie, meldde de BBC eerder. Onder leiding van Lord Saville of Newdigate onderzoekt de commissie sinds vorig jaar de gebeurtenissen van zondag 30 januari 1972 in het Noord-Ierse Londonderry. Toen beschoten Britse troepen een demonstratie van katholieken, waarbij dertien mensen ter plekke om het leven kwamen. Onder de doden waren er zes zeventienjarigen.

De gebeurtenissen zijn de geschiedenis ingegaan als ,,Bloody Sunday'', en maakten de wereld voor het eerst attent op het conflict tussen katholieken en protestanten in Ulster. Dit werd gecompliceerd door het feit dat Londen rechtstreeks Noord-Ierland begon te besturen.

McGuinness is lid van de Noord-Ierse executieve, die voortvloeide uit de Goede Vrijdagakkoorden van april 1998. Hij is de nummer twee van Sinn Fein, de politieke vleugel van het IRA.

De radicale protestantse Democratische Unionistische Partij eiste zondag al dat McGuinness wordt gearresteerd.

Een getuige heeft de Saville-commissie verteld dat McGuinness het eerste schot heeft gelost op ,,Bloody Sunday''.

McGuinness ontkent dat en zegt dat niemand van het IRA heeft geschoten. Alle verantwoordelijken van het IRA hadden opdracht gekregen vreedzaam deel te nemen aan de betoging ofwel thuis te blijven. De Britse troepen hebben volgens deze these aldus ,,zomaar'' het vuur geopend, hoewel ze zelf zegden vuur te hebben beantwoord.