NEW YORK -- De Amerikaanse tennisser Pete Sampras, 32 jaar en met veertien Grand Slamzeges recordhouder, heeft afgelopen nacht officieel zijn afscheid aangekondigd van de competitiesport. ,,Ik weet in mijn hart dat het uur is gekomen'', verklaarde Sampras tijdens een ceremonie in het Arthur Ashe Stadium op de eerste dag van de US Open in New York. De topspeler verzekerde alle aanwezigen dat hij geen verrassende comeback van plan is.

,,Ik ben in vrede met mezelf. Ik heb alles gedaan waar ik ooit van droomde'', aldus nog een geëmotioneerde Sampras, die niet meer speelde sinds hij vorig jaar de US Open voor de vijfde keer won. ,,Het is een weldoordachte beslissing. Je moet alle emoties achterwege laten. Ik had tijd nodig om helemaal overtuigd te zijn van de gedachte. Men zou kunnen zeggen dat ik het had moeten doen na de finale op de US Open 2002, maar ik was er toen niet klaar voor. Vandaag ben ik dat wel.''

De tennisser kreeg na zijn persconferentie een warm applaus van de aanwezige journalisten, die hem bedankten ,,voor wat hij voor het tennis heeft betekend''.

Nadien wachtte de ex-nummer één van de wereld een nog grotere lofbetuiging. Hij deed zijn intrede op Center Court waar een uitzinnig publiek hem minutenlang een staande ovatie bezorgde. In aanwezigheid van voormalige kampioenen als Jim Courier, Boris Becker en John McEnroe werd een film getoond op een reuzenscherm met de hoogtepunten uit Sampras' carrière.

Een beetje bekomen van de emoties nam Pistol Pete even de micro om ,,dag en bedankt'' te zeggen. ,,Ik ben erg ontroerd door alles wat iedereen de laatste dagen en hier vanavond tegen mij heeft gezegd. Mijn tijd van gaan is gekomen. Maar ik wil eerst nog mijn familie, mijn ouders en mijn coaches, de betreurde Tim Gullikson en Paul Anaconne bedanken'', sloot Sampras af, waarna hij aan zijn ereronde met zijn zoon begon.

Sampras, die op 30 september 2000 trouwde met actrice Bridgette Wilson en op 21 november 2002 vader werd van een zoontje Christian Charles, gaat vanaf nu op zijn gemakje golf spelen en supporteren voor de LA Lakers in de NBA.

Sampras verdiende in zijn spelerscarrière 43,28 miljoen dollar (39,8 miljoen euro) aan prijzengeld. De inkomsten van publicitaire contracten zijn daarbij niet inbegrepen.