SALZBURG -- Een rechtbank in het Oostenrijkse Salzburg heeft vandaag alle zestien verdachten van de brand in een kabeltrein waarbij in november 2000 in het ski-oord Kaprun 155 doden vielen, vrijgesproken wegens gebrek aan bewijs. De familieleden van de slachtoffers reageerden geschokt.
De verdachten, die werden vervolgd wegens grove nalatigheid, waren kaderleden bij het bedrijf dat de trein exploiteerde, de fabrikant van de kachel die de brand veroorzaakte, monteurs en inspecteurs van de overheid.

Onder de slachtoffers van de brand, die werd veroorzaakt door een verwarmingselement dat illegaal in de trein was gemonteerd, bevonden zich veel buitenlanders. Slechts twaalf inzittenden overleefden de brand, die uitbrak in een tunnel.

De rechter zei dat het de taak van de rechtbank was geweest vast te stellen in hoeverre de verdachten persoonlijk verantwoordelijk waren te houden voor de ramp. ,,We zijn tot de conclusie gekomen dat ze niet verantwoordelijk waren'', zei hij. ,,Deze rechtbank heeft er alles aan gedaan om achter de waarheid te komen.'' Het openbaar ministerie meende dat de verdachten wel schuldig waren, omdat ze hadden verzuimd na te gaan wat er kon gebeuren als er een defect zou optreden in het verwarmingselement. Een verwarmingselement dat bovendien nooit geïnstalleerd had mogen worden.

Volgens onderzoekers is dat verwarmingselement door een productiefout losgeraakt. Er ontstond nadien brand omdat de remolie in de leidingen - die zich te dicht bij de kachel bevonden - oververhit raakte en in brand vloog toe ze op een met plastic bedekte vloer druppelde. Door de brand ontwikkelde zich giftige rook die aan veel van de slachtoffers het leven kostte. De gevolgen van de brand werden verergerd doordat de machinist er pas na enkele minuten in slaagde de deuren te openen. De rechter onderschreef de bevindingen van de onderzoekers.

Familieleden van slachtoffers toonden zich verbijsterd over de uitkomst van het proces, dat achttien maanden heeft geduurd. ,,Ik kan niet geloven dat er niemand gevonden kan worden die verantwoordelijk is voor 155 sterfgevallen'', zei de Oostenrijkse Brigitte Hochhalter, die door de ramp haar enige zoon verloor. Al voor de rechter uitspraak deed stond een nabestaande voor de rechtbank met een spandoek met de namen van alle slachtoffers en de tekst: ,,Wie neemt de verantwoordelijkheid op zich voor deze 155 levens?''