BRUSSEL -- New York is uren na de aanslag op het World Trade Center nog altijd in shocktoestand. De straten zijn geblokkeerd, het verkeer staat stil. ,,Het is een stad in oorlog.''
Als de avond over New York valt, heeft het leven nog lang niet zijn gewone gang hernomen. Katelijne Ruelens is overstuur en tegelijkertijd opgelucht als ze om 20 uur 's avonds thuis komt. Ze heeft er een rit van zeven uur opzitten, terwijl ze anders in anderhalf uur van Philadelphia naar haar huis in New York rijdt.

,,New York is een stad in oorlog. Het is nog een wonder dat ik er geraakt ben. Ik was vanmorgen om negen uur met de trein naar een klant in Philadelphia gegaan. Toen we de stad uitreden zagen we al de rookpluimen. Alle reizigers belden onmiddellijk naar kantoor of familie maar er was toen al geen communicatie meer mogelijk.''

In Philadelphia moesten we het kantoor verlaten omdat gevreesd werd dat dat het volgende doelwit zou worden. Ik huurde een auto om terug te keren naar huis, want het treinverkeer naar New York lag lam. Overnachten in een hotel in Philadelphia was uitgesloten: die zaten allemaal al vol met gestrande mensen.

Ruelens spreekt het bericht tegen dat de tunnels en bruggen in de late namiddag weer allemaal open waren. ,,Ik heb er zeven uur over gedaan omdat alle wegen naar New York zijn afgesloten. Ik moest steeds grotere toeren rond de stad maken. Op veel plaatsen sta je gewoon stil. De boten varen nog. Die worden gebruikt om gewonden en hulp aan en af te voeren. Washington Bridge is open. Via de Lincoln tunnel liet men een beperkt aantal auto's de stad uit. En wie in Brooklyn woont kan te voet gaan. Maar wie de stad in wilde, had het heel erg moeilijk. Ik denk dat veel mensen in de auto zullen overnachten.''

Ruelens stem slaat over: ,,Ik heb een lijst met namen van vrienden, kennissen en collega's van mijn man, van wie we denken dat ze op het moment van de aanslag in het WTC aan het werk waren. We zullen moeten afwachten wie het er levend vanaf heeft gebracht. Als mijn man niet op missie had gemoeten naar Canada, was hij ook een van de slachtoffers geweest.''

Ruelens kan nauwelijks onder woorden brengen hoe ingrijpend de aanslagen zijn voor het leven in de stad. ,,New York is een stad in oorlog. De militairen en speciale politie hebben het overgenomen. Alle huizen onder Canal Street moesten vanaf 17 uur ontruimd worden. Er is gevaar voor instorting van gebouwen rond het WTC. De opening van het Operaseizoen is afgelast. De scholen zijn morgen dicht. Wie niet absoluut in New York moet zijn, is gevraagd om niet te komen. Het is hier verschrikkelijk, het lijkt Wereldoorlog III wel.''

Katelijne De Backer is naar huis gefietst. Zij zag 's morgens vanuit haar kantoorraam het tweede vliegtuig op het WTC botsen. De hele dag keek ze op Internet, naar de paniek buiten en naar de mensen die de benedenstad verlieten en naar de bovenstad vluchtten. ,,De sfeer op straat is heel bizar. De paniek is verdwenen, maar de mensen lijken als in een waas over straat te lopen. Er is bijna geen verkeer, iedereen gaat te voet, en iedereen praat erover. Ik ga morgen gewoon werken, maar of er velen dat zullen doen valt af te wachten.''

Verscheidene banken sloten gisteren al vlak na de aanslag hun kantoren. Dat leidde tot lange rijen wachtenden voor de biljettenautomaten. Veel mensen wilden meteen genoeg geld afhalen om de volgende dagen door te komen. Ook in de supermarkten stonden lange rijen wachtenden aan de kassa's. Maar ook veel winkels hielden de deuren gesloten en bedrijven zoals Ford en Coca Cola stuurden hun personeel naar huis. Disney sloot zijn pretparken, maar is wel van plan die vandaag weer open te doen.