MOSKOU - Het Russische ruimtevaartbureau Rosaviacosmos (RKA) denkt na over de kandidatuur van een derde ruimtetoerist voor een vlucht naar en met het Internationaal Ruimtestation ISS. Dat heeft RKA-woordvoerder Sergej Gorboenov in een vraaggesprek met het officiële Russische persbureau Itar-Tass gezegd.
Volgens Gorboenov ,,zijn er vrijwilligers. Hun aantal is zelfs groter dan verwacht, gezien de kost van zo'uitstapje''. Aangenomen wordt dat het RKA de vraagprijs van twintig miljoen dollar (22.639.800 euro) hanteert voor een vlucht met een Sojoez heen en weer naar het ISS.

De woordvoerder zei dat zijn agentschap een denkbeeld heeft wie de derde ruimtetoerist zal worden, maar het is te vroeg om daarover te spreken. ,,De Zuid-Afrikaan Mark Shuttleworth, de tweede niet-beroeps kosmonaut, heeft het ISS nog niet bezocht''.

Na de omstreden vlucht van de Amerikaanse miljardair Dennis Tito in voorjaar 2001 vertrekt Shuttleworth op 20 april met de Sojoez naar het ISS, waarmee de Belg Frank De Winne in november van het complex zal terugkeren. Beide verblijven een goede week in de spacemeccano, Shuttleworth voor zijn plezier en ESA-astronaut De Winne om aan wetenschappelijk onderzoek te doen.

Ruimtetoeristen en beroepsastronauten zoals De Winne maken gebruik van ,,taxivluchten'' naar het ISS. Het houdt in dat een Russische beroepskosmonaut(en) met een Sojoez naar het ISS vlieg(t)(en) die een andere Sojoez moet vervangen die ongeveer aan het einde van zijn levensduur als reddingssloep is. De beroepskosmonaut keert dan in gezelschap van de toerist en/of de beroepsastronaut met de oude Sojoez naar de Aarde terug.

Gorboenov liet uitschijnen dat Rosaviacosmos geregeld de overblijvende stoel in de driezitcapsule wil verkopen, gezien de ,,moeilijke financiële situatie'' waarin het RKA verkeert. Doch ,,dat betekent niet dat elke derde stoel iedere keer aan ruimtetoeristen zal verkocht worden''.