ATHENE - Voor de kust van het Griekse eiland Euboea zijn vandaag verscheidene illegale immigranten verdronken. Met een groep van ongeveer 350 anderen waren ze met een klein roestig vrachtschip vanuit Turkije vertrokken. Bij aankomst voor de kust van Mandoudi, ten zuiden van het eiland, ging het fout.

De Griekse kustwacht heeft 112 illegalen aangehouden. Volgens het Scheepvaartministerie gaat het hier voornamelijk om Koerden uit Irak, onder wie 91 mannen, 13 vrouwen en 8 kinderen. Intussen zoekt de kustwacht verder naar andere bootvluchtelingen. Er wordt aangenomen dat die zich over verschillende stranden van het eiland hebben verspreid.

Enkele bootvluchtelingen vertelden aan journalisten dat ze vier dagen geleden uit Turkije konden ontsnappen. Voor de kust van Euboea werden ze door de bemanning van het schip aan hun lot overgelaten. De laatste afstand moesten ze al zwemmend afleggen. Het ongeveer 30 meter lange schip werd intussen teruggevonden.

De voorbije twee dagen kregen de vluchtelingen niets te drinken. Volgens een Griekse radiozender zouden vijf mensen verdronken zijn. Een officier van de Griekse kustwacht meldde dat nog geen dode lichamen zijn gevonden.

Heel wat vluchtelingen zijn ook opgevangen door de lokale bevolking van Euboea. Ze kregen voedsel, kledij, dekens en medicijnen toegediend. Diegenen die er het ergst aan toe waren, kregen in een nabijgelegen hospitaaltje de eerste zorgen toegediend. Sommigen zullen voor verdere verzorging naar aan groter ziekenhuis worden gebracht.

De Egeïsche zee is momenteel een van de meest gebruikte routes via dewelke mensenhandelaars proberen om illegale immigranten naar Europa te brengen.