LONDEN -- Een schilderij van de achttiende eeuwse Britse kunstenaar Sir Joshua Reynolds (1723-1792) is op een veiling bij Sotheby's Londen voor 10,3 miljoen pond (666 miljoen frank of 16,5 miljoen euro) onder de hamer gegaan. Volgens het veilinghuis betekent dit het op één na hoogste bedrag dat ooit voor een Brits schilderij is betaald.

Recordhouder blijft 'The Lock' (De Sluis) van landschapsschilder John Constable (1776-1837), dat in 1990 voor omgerekend 700 miljoen frank van eigenaar wisselde. Reynolds' 'Portret van Omai' wordt in één klap ook het duurste schilderij dat in 2001 in Londen is geveild. De nieuwe eigenaar is de Londense kunsthandelaar Guy Morrison. De vorige eigenaar, de Earl of Carlisle, bracht het werk onder de veilinghamer ,,om belastingsredenen''. Het portret vormde het meesterstuk van de Reynolds-Kamer in het Castle Howard, dat sedert het laatste decennium van de 18de eeuw toebehoort aan de graven van Carlisle.

'Het Portret van Omai' toont de Polynesiër Omai vanuit het toenmalige perspectief van de Verlichte Geesten in Europa tijdens het Rationalisme of de Aufklärung: een ,,edele wilde'' (noble sauvage), door ontdekkers opgepikt op een eilandje bij Tahiti en in 1774 meegebracht naar Engeland, waar hij (als exotisch curiosum) werd gevierd door de Londense beau monde, koning George III voorop.

Reynolds geldt als de grootste Britse kunstenaar van de 18de eeuw. Zijn stijl staat bekend als The Grand Manner. Reynolds, beïnvloed door met name Rubens en Michelangelo, specialiseerde zich in het portret: hij maakte er meer dan 2.000. Toch zijn Reynolds-portretten vrij zeldzaam: de man experimenteerde immers met verf en gebruikte vaak een verfsoort die de levensduur van een schilderij, naar achteraf bleek, flink inkortte.