SYDNEY - De vertegenwoordiger van de Britse koningin in Australië, gouverneur-generaal Peter Hollingworth, heeft zondag zijn ontslag aangeboden, omdat zijn positie na een tweetal beschuldigingen aan zijn adres onhoudbaar is geworden.
Hollingworth raakte begin vorig jaar al in opspraak door de beschuldiging dat hij in de jaren '90 als anglicaanse aartsbisschop van Brisbane verzuimde op te treden tegen een priester die praktiserend pedofiel was. Zijn positie begon verder te wankelen toen een onderzoekscommissie begin deze maand de conclusie naar buiten bracht dat de beschuldiging terecht was en werd onhoudbaar, toen een week later bekend werd dat hij veertig jaar geleden als priester een jonge vrouw zou hebben verkracht. De betreffende vrouw pleegde in april op 57-jarige leeftijd zelfmoord na eerder dit jaar aangifte te hebben gedaan tegen Hollingworth.

De 68-jarige Hollingworth wijst beide beschuldigingen van de hand, maar zei zondag dat de controverse rond zijn persoon het aanzien van zijn functie in gevaar dreigt te brengen en dat hij zich daardoor gedwongen voelt om op te stappen.

De Australische premier John Howard, op wiens voordracht Hollingworth twee jaar geleden door koningin Elizabeth werd benoemd, komt maandag met een reactie, liet zijn woordvoerder weten. ,,Het is duidelijk dat de gouverneur-generaal in het weekeinde met de premier heeft gesproken, maar dit is de beslissing van de gouverneur-generaal geweest'', aldus Howards woordvoerder. Howard heeft Hollingworth steeds gesteund.

De taak van de gouverneur-generaal is overwegend representatief, al kan hij in theorie de regering en de premier naar huis sturen. Dat is echter slechts één keer gebeurd, in 1975. Het valt te verwachten dat Australische republikeinen het aftreden van Hollingworth zullen aangrijpen om hun campagne voor het verbreken van de banden met Groot-Brittannië en de vestiging van een republiek op te voeren.