HANOI - Een onbekende vorm van longontsteking die is uitgebroken in Azië, maar die volgens de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) in de hele wereld de volksgezondheid bedreigt, heeft zaterdag een negende leven geëist. Het slachtoffer is een jonge Vietnamese verpleegkundige, die was besmet door een Amerikaanse zakenman die donderdag in Hongkong overleed na in Vietnam ziek te zijn geworden. Tegen de longontsteking helpen geen antibiotica of andere medicijnen.
De ziekte, die ernstig acuut luchtwegsyndroom (SARS) wordt genoemd, werd in november voor het eerst gesignaleerd in China, waar vijf mensen eraan overleden. Vrijdag werd bekend dat ook in Canada twee mensen aan de longontsteking waren bezweken. Het betrof een vrouw en haar zoon die kort voor ze ziek werden in Hongkong waren geweest. De andere twee slachtoffers zijn de Amerikaanse zakenman, die in China woonde, en de Vietnamese verpleegkundige.

Een 32-jarige arts uit Singapore met symptomen van de aandoening is zaterdag bij een tussenstop in het Duitse Frankfurt uit een vliegtuig gehaald en in quarantaine geplaatst in een ziekenhuis in die stad. Zijn toestand was zondag iets verslechterd. Artsen van het ziekenhuis zeiden niet met zekerheid te kunnen zeggen of de arts aan de onbekende vorm van longontsteking lijdt. In Singapore had hij echter een patiënt met de ziekte behandeld.

,,Tot we er greep op krijgen, zou ik niet weten hoe de ziekte valt af te remmen'', zei WHO-woordvoerder Dick Thompson. ,,Mensen reageren niet op antibiotica of virusbestrijders. Het is een uitermate besmettelijke ziekte die zich per vliegtuig aan het verspreiden is. Het is ernstig.'' Er is volgens de WHO geen reden om het reizen in te perken.

Momenteel is de aandoening bij waarschijnlijk meer dan 150 mensen in Azië, Europa en Noord-Amerika geconstateerd. Deskundigen zijn er nog niet uit of de ziekte wordt veroorzaakt door een bacterie dan wel een virus en het is zelfs niet duidelijk of er in alle gevallen sprake is van dezelfde ziekteverwekker. Mensen met SARS vertonen aanvankelijk griepachtige verschijnselen, waarna hun toestand snel verslechtert. Mogelijke symptomen zijn ook hoofdpijn, stijfheid, gebrek aan eetlust, verwardheid, huiduitslag en diarree. Volgens het hoofd van de Amerikaanse gezondheidsdienst CDC, Julie Gerberding, heeft de ziekte waarschijnlijk een incubatietijd van twee tot zeven dagen.

In het ziekenhuis in Hanoi waar de Amerikaanse zakenman is behandeld verkeerden zondag nog drie van de 31 personeelsleden die door de Amerikaan zijn besmet in levensgevaar, onder wie een Franse arts. Van tien patiënten is de toestand verbeterd. Singapore maakte zondag melding van vier nieuwe ziektegevallen. In totaal zijn er in Singapore nu twintig gevallen van SARS. In Hongkong is de ziekte bij 42 mensen vastgesteld. Vier patiënten zijn er slecht aan toe.

De zwangere vrouw en de schoonmoeder van de Singaporaanse arts die in Frankfurt in het ziekenhuis ligt zijn eveneens in quarantaine geplaatst. De 62-jarige schoonmoeder heeft hoge koorts, maar vertoont geen andere ziekteverschijnselen en de 30-jarige echtgenote vertoont geen verschijnselen. De 220 andere passagiers uit het vliegtuig, dat van New York op weg was naar Singapore, zijn zaterdag in Frankfurt enkele uren in quarantaine gehouden. Nadat was vastgesteld dat de kans op besmettingen extreem klein was mochten ze gaan. Hun is wel op het hart gedrukt de komende week goed op te letten of ze verdachte verschijnselen vertonen. De passagiers waren afkomstig uit Duitsland, België, Frankrijk, Italië, Spanje, Zwitserland en Singapore.


Maatregelen in België
Minister van Volksgezondheid Jef Tavernier heeft maatregelen genomen om de verspreiding van de ziekte te voorkomen. Luchtvaartmaatschappijen en luchthavendiensten zullen zondag informatie en aanwijzingen krijgen over te nemen maatregelen om te ziekte te herkennen en te isoleren. Wie op een vlucht vanuit het Verre Oosten de symptomen van de ziekte vertoont, wordt opgevangen door de medische diensten van de luchthaven.

Alle Belgische ziekenhuizen krijgen vandaag een gedetailleerde circulaire. Huisartsen kunnen deze informatie bij de ziekenhuizen bekomen en vanaf maandag terecht op de website van Volksgezondheid.

Volgens Tavernier zijn er voorlopig geen aanwijzingen dat de ziekte zich al naar Europa zou hebben verspreid. Er bestaat momenteel dan ook geen directe bedreiging van de volksgezondheid, aldus de minister in een mededeling. Toch worden preventieve maatregelen genomen om de ziekte buiten te houden en, indien ze zich in Europa zou verspreiden, snel en adequaat te kunnen optreden. De minister heeft ook met de betrokken federale en gewestelijke overheden informatief overleg gepleegd.