ROME - Vanaf zondagmorgen tot en met maandag trekken zo'n 12,6 miljoen Italianen trekken naar de stembus voor de eerste ronde van de lokale verkiezingen in 507 van de 8.1000 gemeenten, twee van de twintig regio's (regioni) en twaalf van de 103 provincies (province). Een eventuele tweede ronde vindt twee weken later plaats, op 8 en 9 juni.

Geen van de grote steden staat op het spel, de verkiezingen worden in hoofdzaak gehouden in kleinere gemeenten met minder dan 15.000 inwoners.

De stembusgang, waarbij een vierde van het electoraat is opgeroepen, geldt als een eerste populariteitstest voor de rechtse coalitie van Silvio Berlusconi. Maar deze laatste ziet het helemaal niet zo.

Waarnemers denken dat de linkse oppositie haar positie in de gemeenten en provincies zal verbeteren.

De vorige lokale verkiezingen in Italië dateren van 2002 en werden gekenmerkt door een herstel van het evenwicht in het voordeel van de linkse partijen die in mei 2001 door de rechtse coalitie van Berlusconi verslagen waren.