TOKYO -- De Japanse werkloosheid is in oktober gestegen tot 5,4 procent. Dat is het hoogste percentage sinds de overheid het aantal werklozen in de jaren '50 begon te registreren. Gevreesd wordt dat de werkloosheid nog verder zal stijgen.

In september bedroeg de werkloosheid 5,3 procent. Tientallen jaren lang schommelde de werkloosheid in Japan tussen de 1 en 2 procent.

De regering verwacht dat de economie in het lopende fiscale jaar, dat tot maart duurt, met 0,9 procent zal krimpen. Volgens de Japanse centrale bank zal het herstel niet voor 2003 inzetten. Grote Japanse concerns hebben de laatste tijd massale ontslagen aangekondigd en veel bedrijven verplaatsen de productie naar het buitenland.

Het bezuinigingsprogramma van de regering zal zeker op korte termijn geen verlichting brengen. Volgens de econoom Susumu Takahashi van het Japanse Onderzoeksinstituut zullen de komende vijf jaar mogelijk 1,5 miljoen mensen hun baan kwijtraken en zal de werkloosheid mogelijk oplopen tot tegen de 7 procent.

,,Om nieuwe industrieën te laten groeien zijn eerst economische hervormingen nodig'', aldus Takahashi. ,,Dat betekent meer pijn en hogere werkloosheid.''