WELLTON -- Veertien immigranten zijn in de woestijn van Arizona omgekomen nadat zij illegaal de grens tussen Mexico en de Verenigde Staten waren overgestoken. Leden van de grensbewaking hebben afgelopen nacht met helikopters en terreinauto's gezocht naar andere leden van de groep die in de woestijn verdwaald zijn geraakt.

Elf landverhuizers in de leeftijd van 17 tot 35 jaar werden gered; sommigen hadden het bewustzijn al verloren toen ze werden gevonden. Allen werden met ernstige uitdrogingsverschijnselen opgenomen in een ziekenhuis. Drie leden van de groep werden nog vermist.

Overlevenden verklaarden door mensensmokkelaars in de woestijn te zijn afgezet met de instructie «een paar uur» te lopen naar een snelweg, die meer dan tachtig kilometer verderop lag. De smokkelaars waren vervolgens vertrokken met de mededeling dat ze water gingen halen, maar hadden zich daarna niet meer laten zien.

Sinds Texas en Californië hun grensbewaking verscherpten om illegale immigranten buiten te houden, kiezen mensensmokkelaars vaker voor afgelegen en gevaarlijker routes. Vorig jaar kwamen in de woestijn van Zuid-Arizona minstens 106 mensen om het leven.