KANDAHAR - Het Amerikaanse leger heeft tegengesproken dat twee transportvliegtuigen vandaag in de woestijn ten zuiden van Kandahar met raketten zouden zijn beschoten, zoals een woordvoerder van het Amerikaanse marinierskamp nabij de stad had gezegd.
De lichtflitsen waarvan de bemanning van de vliegtuigen vermoedde dat ze op het afvuren van Stinger-raketten duidden, bleken afkomstig te zijn van vreugdesalvo's waarmee Afghanen het einde van de ramadan luister bijzetten. De twee C-130's vuurden lichtkogels af om de vermeende raketten op een dwaalspoor te brengen.

Ondervraging

In de oostelijke regio Tora Bora zijn Amerikaanse militairen begonnen met de ondervraging van gevangengenomen al-Qaedastrijders en leden van de Taliban. De mannen kunnen mogelijk inlichtingen verschaffen over de verblijfplaats van Osama bin Laden en diens medestanders.

Bij de speurtocht het berggebied hebben manschappen loyaal aan Mohammed Zaman vannacht nog vijf al-Qaidastrijders gevangen, zei de broer van Zaman, Mohammed Aman Khiari. Leden van al-Qaeda trekken in groepjes van vijf of zes door de bergen en pogen naar het nabijgelegen Pakistan te ontkomen, zei Khiari. Hij zei niet te geloven dat Bin Laden in de regio was en betwijfelde of die daar ooit is geweest. ,,Als Osama hier is, zouden zij ons bevechten. Maar ik geloof niet dat Osama in Tora Bora is want zij vechten niet. Misschien is hij elders of misschien is hij dood'', zei Khiari.

Pakistan heeft de grens versterkt en militairen en helikopters ingezet om de eventuele vluchtende al-Qaedaleden op te pakken. De afgelopen dagen zijn reeds 88 leden van de Taliban opgepakt.

Bomaanvallen opgeschort

Het Pentagon zei dat de bomaanvallen op een vallei rond Tora Bora gisteren zijn opgeschort om de anti-Talibanstrijders de kans te geven grotten uit te kammen waar de al-Qaidamensen zich hadden verschanst. Volgens woordvoerder John Stufflebeem lijkt de jacht op ,,het zoeken naar vlooien op een hond'' en is die niet meteen klaar.

Ruim tweehonderd buitenlandse leden van al-Qaeda zijn bij de strijd omgekomen. Eerder waren er schattingen dat zich zo'n 1.000 tot 2.000 leden van de beweging in Tora Bora hadden verborgen. Het is niet duidelijk of de rest is gevlucht of dat de schattingen verkeerd waren.

Gevangenen meldden bin Laden vorige week nog in de regio te hebben gezien, maar inlichtingen van de al-Qaedastrijders worden door de ondervragers met een behoorlijke korrel zout genomen.

De ondergang van de Taliban en het afvlakken van de strijd zorgt voor optimisme onder de naar schatting drie miljoen Afghaanse vluchtelingen in Pakistan en enkele honderden zijn al op weg gegaan naar huis.

Mullah Omar in Baghran

Mullah Mohammed Omar, leider van de Taliban die bin Laden onderdak en steun verleende, heeft zich met enkele honderden strijders verscholen bij Baghran, 160 kilometer ten noordwesten van Kandahar, in het noorden van de provincie Helmand, aldus Haji Gulalai, de inlichtingenchef van de gouverneur van Kandahar Gul Agha. Hij zei ,,elk uur bericht te krijgen over de verblijfplaats van Omar''.

,,Amerika weet waar hij is, maar wij moeten in de buurt zijn om de bommen te helpen richten'', zei Gulalai, die waarschijnlijk doelde op het begeleiden van Amerikaanse commando's die de bommenrichtapparatuur bij zich hebben. ,,Zonder onze hulp zal Amerika burgergebieden raken. Wij hebben de Amerikanen nog niet het groene licht gegeven voor bombardementen.''

Baghran, dat toegang geeft tot de woeste noordelijke grens met Turkmenistan, is volgens experts een ideaal gebied voor Bin Laden om zich schuil te houden.

Australische Talibanstrijder

Australië heeft een onderzoek ingesteld naar een 25-jarige man die zich mogelijk bij de Taliban heeft aangesloten. De Amerikaanse zender NPR meldde dat een arts in Kandahar melding maakte van een gewonde Australische Talibanstrijder die in de stad achtergelaten zou zijn toen zijn kameraden op de vlucht sloegen. Het Australische ministerie van Buitenlandse Zaken meldde dat een echtpaar het ministerie heeft gebeld met de mededeling dat hun 25-jarige zoon die van plan was naar Afghanistan te reizen al maanden niets meer van zich heeft laten horen. Mogelijk is dat de man waar de arts over sprak. Een tweede Australische Taliban is reeds opgepakt.