WASHINGTON - Met een witte cowboyhoed in de hand is George W. Bush aangekomen in Washington, na zijn Texaanse vrienden in Midland te hebben verzekerd dat hij de waarden die hij in zijn geboorteplaats heeft opgedaan als president hoog zal houden en niet langer dan nodig aan de oostkust zal blijven hangen.
Bush arriveerde in een door de regering-Clinton gestuurde Boeing 757 met familieleden, medewerkers, vrienden en een menagerie van honden en katten aan boord op de luchtmachtbasis Andrews, waar hij werd verwelkomd door aankomend vice-president Dick Cheney, die zijn komst naar Washington heeft voorbereid. Het gezelschap heeft voorlopig zijn intrek genomen in Blair House, het officiële gastenverblijf van de Amerikaanse regering tegenover het Witte Huis.

In zijn geboorteplaats Midland, de laatste halte op zijn reis naar de residentie, nam de aanstaande president voorlopig afscheid van Texas, de staat waar hij is opgegroeid en die hij de afgelopen jaren heeft gediend als gouverneur. Temidden van duizenden aanhangers zei Bush dat hem hier, in West-Texas, als kind fundamentele waarden zijn bijgebracht, zoals respect voor mensen met verschillende achtergrond, goed nabuurschap en geloof in God. Hij zei dat Texanen nooit zullen aarden aan de door hem regelmatig als verderfelijk afgeschilderde oostkust en verzekerde dat hij en zijn gezin niet langer dan strikt nodig in Washington zouden blijven. ,,Texas is mijn thuis.''

Alvorens Bush zaterdag tot 43ste president wordt beëdigd zullen hij en zijn vrouw en Cheney in Washington een reeks evenementen aflopen.

In een vraaggesprek dat het persbureau Associated Press (AP) met de aanstaande president had wees Bush kritiek dat hij niet intelligent genoeg zou zijn voor de hoge post als ,,achtergrondlawaai'' van de hand. ,,Mijn houding is dat ik het hun gewoon zal moeten laten zien'', zei hij.

Over maatregelen die president Bill Clinton vlak voor zijn aftreden nog doordrukt zei Bush dat hij besluiten waar hij op tegen is voor zover mogelijk zal terugdraaien. Maar overigens zei hij niet te geloven dat Clinton erop uit is zijn regering dwars te zitten. ,,Ik vat het niet persoonlijk op, laat ik het zo zeggen.''

Twaalf jaar geleden hield AP een soortgelijk interview met de toen aantredende vader van de nieuwe president, George Bush senior. Deze verklaarde toen dat het almaar oplopende begrotingstekort een schaduw over zijn beëdiging wierp. Op de vraag welke zorg de jongere Bush bij diens aantreden vervult noemde deze ,,de houding in Washington''. Hij zei dat de politici in de hoofdstad elkaar volgens hem liever afbreken dan samen iets voor elkaar te brengen. De bitterheid over zijn omstreden verkiezing zou nog wel even voortduren, voorspelde Bush. Maar in beide partijen zullen mensen zijn die ,,uitstijgen boven de verwachting'' en met hem zullen willen samenwerken om zaken van de grond te krijgen.

Het verwijt dat hij dominante figuren om zich heen verzamelt om zijn eigen zwakte te verhullen wees Bush van de hand. ,,Hoe krachtiger de mensen in mijn team, hoe meer zij gedaan kunnen krijgen'', zei hij. ,,Voor mij zit hem daarin het succes van een president, dat hij de mensen in zijn regering mogelijkheden geeft.''

Bush heeft nog geen 9 procent van de stemmen van zwarte kiezers gekregen, het laagste percentage voor een Republikeinse kandidaat in 36 jaar. Hij zei dat deels te wijten aan het feit dat zijn Democratische rivaal, vice-president Al Gore, een ,,heel goede campagne'' heeft gevoerd onder de zwarte gemeenschap in Amerika. Maar kennelijk was zijn eigen boodschap niet goed overgekomen, erkende hij ook. Een andere factor, zei Bush, was mogelijk de steun die hij als gouverneur van Texas heeft uitgesproken voor de doodstraf. Gedurende zijn ambtstermijn is in Texas een recordaantal van 152 veroordeelden terechtgesteld. ,,Er zijn denk ik mensen die vinden dat het rechtssysteem niet eerlijk is, dat het oneerlijk is ten opzichte van zwarten.''

Bush zei zijn best te zullen doen de president van alle Amerikanen te zijn, te beginnen met zijn inaugurele rede, waarin hij onder andere zal zeggen dat ,,de Amerikaanse droom voor iedereen geldt''.

De vraag of de vertrekkende regering hem een loer probeert te draaien door zonnige economische prognoses af te geven zei Bush niet te kunnen beantwoorden. De feiten zullen voor zich spreken, zei hij. ,,Er zijn veel mensen die zich ernstige zorgen maken over de vitaliteit van onze economie en ik ben daar één van.''