LONDEN/WASHINGTON - Britse en Amerikaanse troepen zijn in het zuidoosten van Afghanistan een nieuwe militaire operatie begonnen tegen Al-Qaeda-strijders. Dat heeft de bevelhebber van de Britse troepen in Afghanistan, generaal Roger Lane, bevestigd.
,,Een krachtige eenheid van zo'n duizend man voorzien van alle wapens die ik tot mijn beschikking heb is over land en door de lucht vervoerd naar een uitdagende regio die van strategisch belang is voor onze vijand'', zei brigadegeneraal Lane.

Coalitie-eenheden voeren reeds operaties uit langs de Pakistaanse grens, maar Britse officieren zeiden dat de nieuwe actie - 'Operatie Snip' - wordt uitgevoerd in een ander gebied in het zuidoosten van Afghanistan.

Een Britse zegsman op de basis Bagram buiten Kabul, Paul Harradine, zei dat zo'n 500 Britse mariniers vier dagen terug vertrokken zijn naar de zeer,,onbegaanbare regio met pieken van tussen de 2.400 en de 4.000 mete''. Aan de operatie onder Britse leiding doen ook militairen van andere landen en Afghanen mee.

Harradine wilde de locatie van het gebied niet onthullen, maar benadrukte dat het niet aan de Pakistaanse grens ligt. Ook is het niet rond Khost of Gardez, twee plaatsen in Oost-Afghanistan nabij de Pakistaanse grens waar de geallieerde eenheden de laatste dagen actief waren.

Lane zei dat de nieuwe regio ,,een van de weinige gebieden in Afghanistan was die nog niet eerder zijn geïnspecteerd door coalitie-eenheden. Wij hebben goede redenen aan te nemen dat het een basis was of is van Al-Qaeda'', aldus de generaal.

Eerder meldde het Pentagon dat aan de grens met Pakistan een strijdmacht bestaande uit Afghanen, Australiërs, Britten en Amerikanen wordt samengesteld voor acties tegen resten van de Taliban of Al-Qaeda.

Op de basis Bagram zijn 1.700 Britse militairen gelegerd. In april hebben zo'n 400 militairen deelgenomen aan een vijfdaagse actie in de regio Shah-i-Kot nabij de Pakistaanse grens. De militairen, die geen strijders tegenkwamen, vonden documenten en munitie. De regio staat bekend als een aanvoerroute voor Al-Qaeda en de Taliban.