BETHLEHEM - Bij de Geboortekerk in Bethlehem zijn de gevechten tussen de Israëlische militairen die het complex omsingeld houden en de Palestijnen in de kerk opgelaaid. Volgens de Palestijnen schoot een Israëlische sluipschutter donderdag een Palestijnse politieman in de kerk dood. Eén Palestijn raakte levensgevaarlijk gewond. Vannacht brak er brand uit in de kerk. De brand is inmiddels geblust. Drie mensen in de kerk zouden bij het blussen lichte verwondingen hebben opgelopen.
Over de oorzaak van de brand verschillen de Israëlische autoriteiten en de Palestijnen van mening. Volgens de Palestijnen is de brand veroorzaakt door lichtkogels die door Israëlische militairen waren afgeschoten. De Israëlische regeringswoordvoerder Dore Gold zei dat de brand was aangestoken door Palestijnse militieleden die zich in de kerk verschanst hebben.

Sinds het begin van de omsingeling op 2 april hebben tientallen mensen de Geboortekerk verlaten, maar nog altijd zitten er rond de 200 vast - niet alleen schutters, politieagenten en burgers, maar ook monniken en nonnen.

Israël heeft verklaard dat alle mensen de kerk mogen verlaten, behalve de twintig tot dertig schutters die het wil berechten of verbannen. Zolang er geen akkoord wordt gesloten over het lot van die bewapende militieleden in de kerk, zal het beleg in Bethlehem waarschijnlijk voortduren.

De pauselijke gezant in Jeruzalem, kardinaal Roger Etchegaray, sprak donderdag met de Israëlische president Moshe Katsav, die hij opriep de belegering van de kerk zo snel mogelijk te beëindigen. Later op de dag zou hij met de Palestijnse leider Yasser Arafat praten.

  • Kaart van de belegerde Geboortekerk in Bethlehem.
  • (Om het kaartje te bekijken heeft u Acrobat Reader nodig. Dat programma kunt u gratis downloaden van de site van Adobe .)