Achter het stuur van een wagen kruipen, mag hij voorlopig nog niet, maar alleen tegen 140 kilometer per uur door het luchtruim klieven dat vormt voor de 17-jarige Rob Heselmans sinds deze week geen probleem meer. In recordtijd en op uitzonderlijk jonge leeftijd haalde hij zijn vergunning als helikopterpiloot.

,,De meesten zijn 30 of 35 jaar als ze hun vliegbrevet halen, maar dankzij mijn ouders heb ik het sinds vorige week zondag'', vertelt de jongeman uit Paal. ,,Ik ben heel toevallig beginnen vliegen. Toen mijn vader samen met enkele kennissen een helikopter aankocht, vroeg hij mij of ik wilde leren vliegen. Voorheen had ik daar nooit van durven dromen.''

Lang moest Rob niet over het voorstel van zijn vader nadenken. Op zijn vijftiende startte hij met de theorielessen, een jaar later koos hij voor het eerst onder begeleiding het luchtruim. Nu mag hij zich een volwaardig helikopterpiloot noemen.

,,Het ging inderdaad razendsnel, maar Rob is altijd al een uitstekend leerling geweest'', vertelt diens vader. ,,Vandaar dat hij die theorie wellicht ook zo gemakkelijk en vlot verwerkte. Meestal wordt de opleiding ook over meer dan een jaar gespreid omdat ze zo duur is.''

Het had allemaal nog sneller kunnen lopen voor Rob, maar... ,,Mijn eerste instructrice is eerder dit jaar om het leven gekomen, toen ze crashte met haar toestel. Ik heb zelf geen schrik om te vliegen, maar zoiets blijft wel hangen.''

Robs vliegambities reiken nog verder dan zijn huidige brevet, dat hem toelaat om te vliegen met een kleine Robinson-22-helikopter waarin slechts plaats is voor 1 passagier. ,,Een vliegtuig? Daar denk ik niet meteen aan. Maar ik zou later wel graag met grotere helikopters, waarin plaats is voor vier personen, willen vliegen. Ik reken er bovendien op dat ik er mijn beroep van kan maken: taxi spelen met de helikopter, luchtfoto's laten maken of eventueel voor ziekenhuizen gewonden oppikken of overbrengen.''

Maar voor het zover is, tracht Rob nu ook zijn rijbewijs te halen. ,,Ik ben net geslaagd in het theoretisch examen en kan straks beginnen oefenen op de weg.'' (MBR)