De BRITSE REDERIJ HOVERSPEED legt deze winter geen catamarans meer in tussen Oostende en Dover. De winterstop duurt vanaf januari tot en met maart. Tussen 1 oktober en 31 december zijn er enkel nog ferry's in het weekend. Tijdens de zomer houdt Hoverspeed tussen Oostende en Dover nog maar één van haar twee snelle catamarans over. De rederij houdt tot slot nog maar 160 van de 220 mensen over.

De halve sluiting komt donderdag op de ondernemingsraad. De besparingen doen naar adem happen. Tussen 1 oktober en 31 december is er enkel nog op vrijdag, zaterdag, zondag en maandag één catamaran. Dat is goed voor twee overtochten per dag. Ook tijdens de zomer stelt Hoverspeed nauwelijks nog iets voor. Van april tot eind september wil de rederij het rooien met één schip of twee afvaarten per dag. In januari, februari en maart stopt Hoverspeed er zelfs helemaal mee.

De besparingen hebben ernstige gevolgen voor het personeel. Nu werken er bij Hoverspeed nog een 220 mensen. Tijdens de zomer zullen dat er nog maar 160 zijn. Daarvan is er een veertigtal statutairen die van de Regie voor Maritiem Transport overgekomen zijn. Met de overheid zal worden onderhandeld over economische werkloosheid. Wegens de grote omvang wordt dat een behoorlijke kluif. Het statutair personeel zou tijdens de winter aan de slag kunnen voor de bewaking en het onderhoud van drie snelle ferry's, die Hoverspeed tijdens de winter op overschot heeft. Eén ploeg zou tijdens de zomer ook aan de slag kunnen blijven tussen Calais en Dover.

Donderdag komt de winterstop officieel op de ondernemingsraad. Als oorzaak voor de sluiting haalt Hoverspeed de gebeurtenissen in New York in, hoe onwaarschijnlijk dat ook overkomt. ,,We hebben een Amerikaanse touroperator die veel minder mensen naar hier brengt'', klinkt het bij Hoverspeed.

Veel belangrijker zijn echter de gevolgen van de mond- en klauwzeercrisis. Die heeft maandenlang het reizigersverkeer in Engeland verlamd en doet dat eigenlijk nu nog. Veel minder mensen dan vorig jaar namen de voorbije maanden daarom nog de catamaran naar het vasteland. Omgekeerd is Hoverspeed het slachtoffer van het dure pond. Daardoor reizen minder mensen naar Engeland. ,,Het is duidelijk dat de verkoop het niet doet'', vat secretaris Jan Francois van de christelijke vakbond CVCC samen.

Jan Francois wijst er op dat Hoverspeed ook de hand in eigen boezem moet steken. ,,Hoverspeed merkt op dat de trafiek verschuift van Oostende naar Dover. Maar in haar promotie schuift Hoverspeed Calais zelf naar voren boven Oostende.''

De winterstop is een verdere stap in de achteruitgang van Hoverspeed. Bij haar start in 1998 verzorgde de rederij tijdens de zomer nog zeven overtochten. Jaar na jaar blijven ook de trafiekcijfers achteruit gaan. Terecht kan dan ook de vraag worden gesteld hoe lang Hoverspeed het in Oostende nog zal uitzingen.