Ruimtevaarder, kolonel, burggraaf en sinds zaterdag ook stadsambassadeur van Gent. Frank De Winne mag heel wat ronkends voor zijn naam zetten maar hij bleef zaterdag, tijdens zijn aanstelling tot stadsambassadeur, bijzonder bescheiden. Een eigenschap die hem volgens velen typeert. ,,Zeg maar gewoon Frank'', klonk het. De astronaut woont in Sint-Truiden maar is een geboren Ledebergenaar. Hij is de eerste die de eretitel stadsambassadeur krijgt. Twee leden van de Russische crew woonden de plechtigheid bij.

Eigenlijk had de aanstelling dit voorjaar plaats moeten vinden. De plechtigheid werd echter uitgesteld toen zeven astronauten stierven tijdens het ongeluk met het ruimtependel Colombia. ,,Het maakte ons op een pijnlijke manier duidelijk dat ruimtevaart nog altijd een risicovolle aangelegenheid is. De bewondering die we voor elke ruimtevaarder, en 'onze' Frank De Winne in het bijzonder, opbrengen is dan ook erg groot'', zei burgemeester Frank Beke tijdens de academische plechtigheid.

Frank De Winne werd geboren aan de Hundelgemsesteenweg in Ledeberg. Zijn ouders runden de kinderkledingwinkel 't Kapoentje . Franks zus heeft ondertussen de zaak overgenomen. Frank liep school op het toenmalige Sint-Gregoriuscollege in Ledeberg. Nadien koos hij voor de kadettenschool, werd burgerlijk ingenieur, vervolgens gevechtspiloot en bracht het tot kolonel. Eind oktober vorig jaar nam hij, als tweede Belg na Dirk Frimaut, deel aan een ruimtereis. Met enkele Russen reisde hij aan boord van de Sojoez-capsule naar het internationaal ruimtestation ISS.

Het was de oudleerlingenbond van de school die het stadsbestuur voorstelde om hun oudleerling te huldigen. Johan Vanden Abeele, erevoorzitter van de oudleerlingenbond, stak zijn fierheid zaterdag dan ook niet onder stoelen of banken. Professor Van Cauwenberghe, ere-vice-rector van de Universiteit Gent, gaf de aanwezigen tijdens de academische zitting een spoedcursus ruimtevaart en Dirk Den Haese, oud-leraar en klastitularis van Frank, vertaalde op uiterst amusante wijze ieders hoop dat De Winne in 2004 wordt uitgenodigd voor de nieuwe ruimtemissie naar het station.

,,Ik vind het een hele eer dat ik stadsambassadeur van Gent mag zijn. Het is een titel die ik zeer graag zal dragen. Gent mag altijd beroep op me doen'', reageerde Frank De Winne, die nog regelmatig in Ledeberg langs komt. ,,Bemande ruimtevaart is een zaak van gewone mensen maar slechts weinigen krijgen de kans om die wondermooie ruimte te zien. Er moet niet enkel geïnvesteerd worden in wetenschappelijke studierichtingen maar ook in jonge mensen die die zware studies willen doen en vervolgens, in plaats van voor het grote geld te kiezen, hogere dingen nastreven'', gaf hij nog mee.