De Gele Zaal is dood, leve de Handelsbeurs. Het gebouw is nog niet helemaal klaar, maar eind juni zijn de werken af. Eind september is het openingsweekeinde. Dan is Gent een uniek en prachtig gelegen cultuurhuis, dat onder de naam Handelsbeurs vaart, rijker. Het is uitzonderlijk dat een privébedrijf zoals Mercator Bank & Verzekeringen vijftien miljoen euro in een cultuurcentrum investeert. Ook het programma van het eerste seizoen oogt vrij indrukwekkend.

Mercator fuseerde in 1996 met het verzekeringshuis Noordstar & Boerhave en werd Mercator. Vandaag is de Zwitserse verzekeringsgroep La Bâloise hoofdaandeelhouder. De culturele VZW Noordstarfonds dateert al van 1935. Die vereniging begon in 1983 in een industriële ruimte de Gele Zaal, die zich een reputatie opbouwde met muziekconcerten.

De VZW was sponsor van allerlei cultuurinitiatieven. Dat stopt. Al het geld van de VZW gaat naar de Handelsbeurs. De VZW en Mercator investeerden elk ongeveer 6,25 miljoen euro in het gebouw. Dat is grondig gerestaureerd en gerenoveerd. Er zit een zaal in met vierhonderd plaatsen. Door een beweegbare vloer kunnen er ook manifestaties voor achthonderd personen plaatshebben. De zaal kan moeiteloos worden omgevormd tot een muisstille opnamestudio. De bouwheer verzekert een goede akoestiek.


Oude tante
Directeur Joos Claus, al twintig jaar de motor achter de Gele Zaal, sprak van een oude tante waarop allerlei chirurgische ingrepen zijn uitgevoerd waardoor ze haar mannetje kan staan. ,,Het is hier geen luxueuze bonbonnière, maar een sobere functionele ruimte'', zei hij.

De Handelsbeursploeg noemt haar programma zelf uniek omdat geen enkele concertzaal zulke artiesten door en naast elkaar programmeert.

Ze koos vooral voor wereldmuziek, folk, jazz, klassiek en allerlei kruisbestuivingen. Enkele namen: Gidon Kremer, Pieter Wispelwey, Enrique Moriente & Trilok Gurtu, Cheika Rimitti, John Scofield, Luka Bloom, Willy Deville, Rabih Abou-Khalil, Taraf de Haidouks, het Brodsky Quartet. Maar ook Luc De Vos, Hautekiet & Riguelle en Wannes van de Velde staan geprogrammeerd, alsook een jazzfest, een Gypsy festival, een wereldfolkfestival, Acta Religiosa en allerlei samenwerkingen.


Horeca
In het gebouw zitten drie horecaruimtes. Het café met veertig zitjes, de grote foyer (driehonderd vierkante meter) en een terras aan de achterkant dat uitgeeft op de Ketelvaart. De Handelsbeurs wil er een aanlegsteiger voor boten maken. Het café aan de kant van de Kouter zal dagelijks open zijn en een kleine kaart aanbieden. De stoelen zijn van Maarten Van Severen, het personeel wordt gekleed door Ann De Meulemeester. De horeca-activiteiten zitten in een aparte vennootschap die losstaat van de VZW-werking.

De toegangsprijzen zijn bewust laag gehouden. ,,We willen geen drempels'', zei Jo Craenen. In het eerste seizoen wordt gestreefd naar een gemiddelde zaalbezetting van 250 toeschouwers of het dubbele van de vroeger Gele Zaal.

  • Handelsbeurs, Kouter 29, 9000 Gent, 09-265.91.60. Website: www.handelsbeurs.be