De passagierstrafiek in de haven van Oostende boerde het voorbije jaar met 22 procent achteruit. Het aantal reizigers op de Hoverspeed Seacatlijn tussen Oostende en Dover daalde met tweeëntwintig procent, terwijl de overgevaren toeristische wagens met eenderde terugvielen. ,,Dat is een stuk minder dan in 2000,'' bevestigt Paul Gerard, gedelegeerd bestuurder van Haven Oostende, die de grote terugval vooral wijt aan de mond- en klauwzeercrisis en het dure Britse pond.

Haven Oostende had de bui al zien aankomen. Het onweer trok iets op door de goede cijfers van de jongste twee maanden. In 2001 kozen 600.000 reizigers en 140.000 toeristische voertuigen voor Hoverspeed. ,,Dat november en december wel goede maanden waren, wijst er op dat de mond- en klauwzeercrisis als voornaamste reden voor de terugval van de passagierstrafieken mag worden gezien. Ook het dure Britse pond en het wegvallen van de taksvrije handel speelden ons parten,'' stelt Paul Gerard.

Hoverspeed, de rederij die met catamarans tussen Oostende en Dover vaart, verminderde haar overvaarten het voorbije jaar trouwens met eenderde. ,,Aan de andere kant steeg het vrachtverkeer in de Oostendse haven met 37 procent. Transeurope Ferries is goed voor ruim 100.000 stuks begeleide vracht en de vrij nieuwe Ferrywayslijn op Ipswich telde 60.000 eenheden. De beide rekenen trouwens op een nog grotere groei in 2002.'' De derde rederij Samarina, die op Sheerness voer, werd al in september opgedoekt, na vijf maanden ondermaats draaien.


Hoop
Het zit de Oostendse haven niet echt mee. Transeurope Ferries popelt om met de vracht ook passagiers mee over te varen naar het Britse Ramsgate, maar die haven is daar nog niet klaar voor. De Britten zagen het dermate groot dat ze de hele haveninfrastructuur wilden veranderen en daarmee niet tijdig klaar raakten. Terwijl de overvaarten op 19 december -- voor de kerstvakantie en de kerstshopping -- moesten starten, zijn er dermate veel praktische problemen dat ze tot in januari werden uitgesteld. De ferries Larkspur en Laburnum kunnen dagelijks zo'n 1.000 passagiers met wagens en autocars meenemen. In Ramsgate hoopt men heimelijk dat de good old days terugkeren. Tijdens de bloeiperiode van Sally Lines ontving Ramsgate jaarlijks bijna drie miljoen passagiers.

In januari start de rederij Ferryways met haar langverwachte noordelijke route . De verbinding tussen Oostende en Killingholme langs de Humber moet het aantal wegkilometers tussen zuidelijk en noordelijk Engeland beperken. Nu al wordt op enkele tienduizenden onbegeleide ladingen gemikt tijdens het eerste werkjaar. Oostende ziet het komende jaar hoopvol tegemoet.