Twaalf vertegenwoordigers van de Chinese stad Hanzhong bezochten deze week zusterstad Turnhout. Zij namen de gelegenheid te baat om enkele milieuprojecten te bekijken, onder andere voor afvalrecyclage. Maar het was de verbazingwekkende verschijning van Sinterklaas die de show stal.

,,Wij zijn fier dat wij als klein Kempense stadje aan de delegatie van Hanzhong kunnen tonen hoe wij de strijd tegen het afval aanpakken. Wij werden door de Vlaamse Regering geselecteerd voor een samenwerkingsproject op het vlak van stedenbanden. In onderling overleg hebben we gekozen om een milieuproject uit te werken. Wij willen een langetermijnvisie uitbouwen zodat we onze kennis ter beschikking kunnen stellen. Al stelt dat natuurlijk wel een probleem. Misschien kunnen we best al starten met taalstages van mensen uit Hanzhong in Turnhout'', verwelkomde burgemeester Marcel Hendrickx de Chinese delegatie, waaronder collega-burgemeester Tian Jie (44).

Het bezoek stond inderdaad volledig in het teken van het milieu. Reden waarom het Turnhouts schepencollege met de twaalf gasten in Beerse een bezoek bracht aan de IOK-composteringsinstallatie en aan het afvalverwijderingssysteem bij Janssen Pharmaceutica. Daarna volgde het waterzuiveringsstation van Aquafin in Turnhout.

,,Wij willen een groene stad creëren, ook al weten wij dat dit enorm veel inspanningen zal vergen van 3,7 miljoen inwoners. Wij kunnen veel van Turnhout leren want wij staan pas helemaal in het begin. Wij denken eraan om wetenschappers uit Hanzhong naar hier te laten komen om ervaring op te doen. Jullie hebben mooie huizen, de bevolking heeft alles wat ze nodig heeft. Er is duidelijk een contact tussen het bestuur en de burgers. Ik hoop dat Hanzhong ooit zo wordt als Turnhout'', zei burgemeester Tian Jie.

Het is duidelijk dat de relatie tussen reus Hanzhong en dwerg Turnhout er deze dagen sterk op vooruit ging. Bedoeling is ook op economisch en cultureel vlak samen te gaan werken. Ook al zijn de verschillen uiteraard nog groot. Dat konden de Chinezen zelf ervaren toen niemand minder dan Sinterklaas en Zwarte Piet het gezelschap met een bezoek vereerden. Het multicultureel gezelschap kreeg een grote speculaas aangeboden en de Chinese broeders en zusters beloofden op hun communiezieltje een heel jaar door braaf te zijn. Al wisten zij bijlange aan niet wat hen overkwam.

Een van de gasten dacht: ,,Met alle Chinezen, maar niet met den deze...'' Hij kroop onder de grijze baard van de Sint om zich te overtuigen dat het allemaal wel echt was. De man kreeg gelijk. Het was nep.