Ruim veertig jaar geleden stond er al een hele speeltuin met enkele schommels, een glijbaan en een kabelbaan, en lagen er een vijver en een plonsbad te pronken. Anno 2003 is het recreatiedomein De Watermolen een begrip. Niet alleen in Bocholt, ook over de landsgrenzen heen geniet het domein bekendheid. In het dorpje Reppel met zijn 1155 zielen is De Watermolen tegelijkertijd het oudste monument en de grootste werkgever.

De familie Cuppens gaf destijds de aanzet tot wat De Watermolen nu is. Rita Cuppens, nu nog steeds bekend als dochter van de molenaar , nam de zaak eind jaren zeventig van haar ouders over. ,,De ijzeren bootjes, de schommels en de kabelbaan die je op de foto kan zien werden door twee van mijn broers gemaakt. Ze waren beiden smid'', herinnert Rita zich nog. ,,Met de opkomst van de boerenbond in de jaren vijftig, hadden mijn ouders besloten om het molenaarschap te laten voor wat het was. In de plaats kwamen de speeltuin, enkele vijvers en een camping. Al mijn broers en zussen zagen geen brood in het domein en dus heb ik het in de jaren zeventig overgenomen.''

Zonder haar echtgenoot Wim van Aste was Rita wellicht niet aan het avontuur begonnen. ,,We leken wel voorbestemd voor elkaar'', aldus Rita. ,,Voordien had ik twee keer serieus verkering gehad, maar de een zag het niet zitten om tijdens het weekend te werken, de ander wilde me betrekken in zijn eigen zaak. Wim was echter bijzonder ondernemend en hij heeft altijd met mij gevochten om De Watermolen groot te maken.''

Het voorbije decennium kende het recreatiedomein een enorme groei. Wim: ,,Halverwege de jaren negentig hebben we gekozen voor een hotelcomplex en de camping zo goed als gesloten. We zijn in 1995 begonnen met elf kamers, met de vaste overtuiging dat dat zou volstaan voor een plaatsje zoals Reppel met amper 1.100 inwoners. Inmiddels telt het complex vijfenzestig kamers, hebben we een fitnessruimte en sauna, diverse ruimtes voor meetings, enzovoort. We zijn het grootste hotel in Noord-Limburg en stellen zo'n twintigtal personeelsleden te werk. Ik denk niet dat er in Reppel nog een grotere werkgever is. En ondanks de recessie lopen de zaken uitstekend. We liggen aan een van de knooppunten van het fietsroutenetwerk en vlakbij de grensoverschrijdende ruiterroute. Hoe langer, hoe meer mensen komen met hun paard op vakantie. We beschikken dan ook over twaalf stallen waar ze hun dier kunnen onderbrengen'', aldus Wim van Aste. ,,Wat de dagrecreatie betreft moeten we het vooral van de Nederlanders en Belgen hebben. Maar in ons hotel logeren de meest uiteenlopende nationaliteiten. Toeristen komen zelfs vanuit Azië, Rusland en Amerika, zodat ik me soms afvraag hoe ze Reppel in godsnaam hebben kunnen vinden. Mensen die vanuit Antwerpen komen vragen vaak nog om een routebeschrijving.'' (MBR)