,,Deze staking doet de directie pijn, geloof ons. Met de drukke feestdagen voor de deur kunnen klanten een week lang geen bestellingen plaatsen, zodat er misschien geen sigaretten zijn met kerstmis.'' Sterke taal van de bedienden bij British American Tobacco (BAT) in Mechelen. De verkoopsafdeling met 120 medewerkers staakt er de hele week uit protest tegen een herstructureringsplan.

De onrust bij multinational BAT, producent van ruim twintig sigarettenmerken als Belga, Barclay en Lucky Strike, ontstond vorige week. Donderdagnamiddag legden de bedienden en kaderleden spontaan het werk neer. De vakbonden steunen de actie en verlengen de staking ten minste tot vrijdagavond. Zolang verzamelen de personeelsleden elke ochtend in het bedrijfsrestaurant om er te kaarten, te lezen en de toekomst van het bedrijf te bespreken.

,,Zo'n langdurige staking is ongebruikelijk in deze sector en illustreert hoe diep het ongenoegen zit'', zegt Ben Debognies van de christelijke vakbond LBC. ,,BAT wil de Belgische afdeling beter afstemmen op de Nederlandse tak, maar daardoor dreigt de verkoopsafdeling in Mechelen afhankelijk te worden van de vestiging in Amsterdam. Het personeel wil geen marionet worden van een beleid dat elders wordt uitgedacht.''

,,Bovendien worden 27 medewerkers overgeplaatst naar Nederland en krijgen vijftien collega's een ontslagbrief. We kunnen niet aanvaarden dat een bedrijf als BAT, dat vorig jaar alleen in België 29 miljoen winst maakte, probeert te besparen op de kap van de werknemers. Zelfs bepaalde managers gaan niet akkoord met die maatregel die vanuit het hoofdkantoor in Londen wordt opgedrongen.''

Het zit de vakbonden ook bijzonder hoog dat dit herstructureringsplan volgt op de sluiting van een fabriek in Molenbeek. De productie stopt er eind deze maand en daardoor gaan meer dan 300 banen verloren. ,,Bij de onderhandelingen over dat dossier beweerde de directie dat er geen gevaar bestond voor de werknemers van de verkoopsafdeling. Amper enkele maanden later vertellen ze een ander verhaal'', zegt Debognies.

BAT verhuisde de commerciële diensten pas dit jaar van Molenbeek naar de Bedrijvenlaan tegenover Technopolis in Mechelen. De firma behandelt van daaruit alle bestellingen van groothandelaars en warenhuizen. De directie bekent dat de staking van ruim een week de bevoorrading dreigt in de war te sturen. ,,Als de directie niet snel een ander plan bedenkt, komt het bedrijf in moeilijkheden'', zegt Debognies.