Wandelaars en fietsers kijken verbaasd op als ze in de Dender en de beken die langs het Denderjaagpad zijn gelegen, fors uit de kluiten gewassen schildpadden zien rondzwemmen. ,,Die worden er gedropt door de baasjes die het dier beu zijn ofwel omdat het te groot wordt'', weet bioloog Koen Van Den Berghe, verbonden aan het Overboelaarse Instituut voor Bosbouw en Wildbeheer. ,,Deze roodwangschildpad is niet inheems en bedreigt het milieu: zij vreten alles weg. De wetgever heeft intussen de verkoop van roodwangschildpadden verboden. Maar er worden al andere schildpadvarianten verkocht. En ook die belanden ondermeer in de Dender. Het probleem wordt steeds groter, we moeten dit bedachtzaam aanpakken.''

Koen Van Den Berghe zetelt in een werkgroep van de Vlaamse Gemeenschap die oplossingen zoekt voor exotische diersoorten die in ons leefmilieu verzeild geraken. ,,De vangst van de schildpadden is niet eenvoudig. Soms worden er fuiken ingezet, maar die vangen niet selectief en zo zitten er ook dieren in die helemaal niet geviseerd worden. Sommigen proberen de schildpadden dood te schieten. Maar de loodbolletjes die in het water achterblijven vormen een sluipend gif voor eenden. Als die de bolletjes opnemen sterven ze aan loodvergiftiging. Hoe de schildpadden op te ruimen, daar is de werkgroep nog niet uit. Het moet efficënt en op een ecologisch verantwoorde manier gebeuren. Maar we moeten vooral de mensen sensibiliseren: eerst goed nadenken vooraleer men een schildpad koopt. (JLI)