Het stadsbestuur keurt eind mei de princiepsbeslissing voor de aankoop van het Electrabel-complex aan de Industrielaan goed. De stad betaalt voor een site van 18.000 m 2 , met 3.700 m 2 kantoren, 2.000 m 2 werkplaatsen en 1.300 m 2 overdekte parking 3.221.000 euro (130 miljoen frank) en bundelt daarmee een pak technische en administratieve diensten. De technische dienst zal wellicht nog dit jaar van de Tieltsesteenweg naar de Industrielaan verhuizen; de personeelsdienst, de financiële dienst, het secretariaat en het stadsarchief komen allicht in een tweede fase van het stadhuis naar Electrabel.

,,Dit is een niet te missen opportuniteit'', zei burgemeester Erik Matthijs gisteren op een persconferentie in... het Electrabelgebouw. Daarmee herhaalt hij de slotconclusie van een haalbaarheidsstudie en vertolkt hij de visie van schepen van Openbare Werken Christophe De Waele, die wegens het schrijnend plaatsgebrek en de erbarmelijke werkomstandigheden op zijn diensten, al ruim een jaar de pleitbezorger van deze aankoop is. Dat de aankoop uiteindelijk nog zolang op zich liet wachten, is omdat dat de CD&V- en VLD-coalitie het project in een totaal patrimoniumdossier wilde ingekapseld zien. Deze recente gebouwen komen leeg na een reorganisatie bij Electrabel, dat geen centrale standplaats in het Meetjesland meer behoeft.

,,Het studiebureau overliep de pro's en contra's van deze aankoop, onderzocht mogelijke alternatieven en suggereerde eventuele invullingen, die we grotendeels zullen volgen'', aldus schepen De Waele. ,,Eigenlijk is dit een koopje, want voor de nieuwbouw van een soortgelijk centrum, zullen we het dubbele betalen. Nu kopen we instapklare, op maat gemaakte gebouwen die 20 (voorbouw) en 10 jaar (achtergebouw en magazijnen) oud zijn en modern uitgerust. Bovendien beschikken we, na de voorgestelde invulling, nog over zo'n 33 procent groeimarge: dit is dus een aankoop met lange termijnvisie.''

De pasklare staat van de kantoren en de ateliers, mét sanitaire en logistieke faciliteiten waar de stadswerklui nu alleen maar van kunnen dromen, bleek tijdens de rondleiding. De beslissing van aankoop, gebaseerd op het advies van het studiebureau, werd maandag in de gemeenteraadscommissie besproken en wordt eind mei door de raad bekrachtigd. De aankoop wordt betaald met geld uit het Investeringsfonds, met een lening en met de opbrengst van de verkoop van stadseigendom, waarbij vooral aan het Vredegerecht wordt gedacht.