De 51-jarige rolstoelgebruiker Paul Roelandt is een bekend gezicht in het straatbeeld in de streek rond Denderhoutem. Nadat een kwarteeuw geleden zijn been werd geamputeerd na een zwaar verkeersongeval ging Paul intensief op tocht met zijn rolstoel. Hij heeft er inmiddels ettelijke tienduizenden kilometers opzitten. De ,,Atomse'' volksfiguur betreurt enkel dat hij de lange tochten telkens in zijn eentje moet afhaspelen en zoekt andere rolstoelgebruikers die hem willen vergezellen. ,,Want alleen is maar alleen,'' zegt hij.

  • Wat betekenen de dagelijkse tochten in je rolstoel voor jou?
  • Paul Roelandt: ,,Vaak zie ik de mensen van achter hun gordijnen me gadeslaan. Ik zou ze oproepen om in de toekomst buiten te komen om een praatje te slaan. Vorig jaar legde ik 4.100 km af.''

  • Volg je een vast traject?
  • ,,Meestal volg ik nu een vaste route die me via Ninove naar caféBij Witten Houtman voert, waar ik een koffietje drink. Nadien trek ik dan in Denderhoutem de Dries op om via de Albatros in Terjoden terug huiswaarts te keren. Vaak nog met een ommetje bij de Iddergemse krantenboer Pierre Elskens zodat ik aan een afstand van 21 kilometer kom.''

  • Tevreden over je nieuwe rolstoel?
  • ,,Ik trek me overal uit de slag, maar investeerde vorig jaar in een nieuwe ,,handbike''. Dat kostte me 6.000 euro, waarvan 2.000 euro opties. De investering bleek het vele geld echter waard, want ik kan me nu zelfstandig uit en op bed helpen. Boodschappen doen kan ik nu ook probleemloos.''

    ,,Ik werd de voorbije kwarteeuw liefst 16 keer geopereerd voor doorligwonden. Met mijn nieuwe machine voorkom ik veel ellende. Mijn rolstoel is echter geen formule 1-wagen, want ik doe het zonder motor en dien te trappen zoals een fietser. Een buur vertelde me dat hij op het Denderpad een rolstoel achtervolgde die een snelheid van 27 kilometer per uur aanhield. Mijn gekke jaren zijn als vijftiger echter voorbij. Zeven jaar geleden ging ik nog eens op bedevaart naar Halle, dat was mijn laatste marathontocht.''

  • Waarom zien we niet meer rolstoelgebruikers op straat?
  • ,,Ik betreur dat, want alleen is maar alleen. Het zou zoveel leuker zijn om dagelijks uitstapjes te maken aan de zijde van enkele lotgenoten. Ik weet dat nog tal van andere mensen in hetzelfde geval verkeren. Ik voel me goed in mijn vel, maar zou dolgraag enkele ,,compagnons'' ontmoeten. Als de dokter me nu ontmoet tijdens een tochtje, lacht hij dat ik altijd alleen zal blijven rondpeddelen. Ik wil me nochtans best aanpassen aan eventuele reisgezellen. De eenzaamheid verdrijven is me veel waard.''

  • Rolstoelgebruikers of hun familieleden en vrienden kunnen voor allerhande info terecht bij Paul Roelandt op nummer 0485/13.76.04. Wie met Paul regelmatig eens een tochtje wil maken is van harte welkom.