Niet minder dan 40.000 liefhebbers van uitgebouwde auto's, rijdende discobars en blinkende velgen zakten dit weekend af naar het Internationaal Tuningsalon in de Mechelse Nekkerhal. ,,Tuning is in'', zegt organisator Nic Keirsmaekers uit Grobbendonk. ,,Jongeren sparen niet langer voor een huis. Ze laten hun geld rollen en spenderen het liefst aan statussymbolen: gsm's, muziekinstallaties, auto's. De markt speelt daar gretig op in.''

Het Internationaal Tuningsalon, vorig jaar nog in Kortrijk, biedt alles op het gebied van auto-hifi en -elektronica, velgen, uitbouwkits en racingonderdelen. Vrijwel alle Belgische fabrikanten en invoerders van auto-accessoires waren present in de Nekkerhal. Hun koopwaar werd uitgebreid gedemonstreerd door honderden uitgebouwde vehikels van Johnny's en Marina's die wat graag hun pronkstuk uitleenden voor dit festival.

,,Oudere generaties zijn opgevoed met het idee dat je je eerste centen moet sparen voor een bouwgrond en een huis'', zegt organisator Nic Keirsmaekers. ,,Hedendaagse jongeren hebben een andere way of life: ze geven hun geld liever uit aan hebbedingetjes en statussymbolen. Ik heb een gsm van vijfduizend frank. Daarmee kan je perfect bellen. Maar hoeveel tieners lopen er niet rond met een gsm van meer dan 20.000 frank? Met spelletjes en internet en alles erop en eraan? Bij auto's is het net hetzelfde. BMW's en Mercedessen worden tegenwoordig vooral verkocht aan jonge gasten. Gewone wieldoppen volstaan niet meer. Het moeten design-velgen zijn.''

Eén van de jongeren die hun zuurverdiende centen het liefst van al investeren in een mooie, opvallende wagen, is de 21-jarige Peter Wellens uit Nijlen. Hij leende zijn Audi 80 cabrio voor deze gelegenheid uit aan de standhouders van Interior Design: een firma die auto's voorziet van een lederen binnenbekleding. Zelfs de versnellingspook van zijn Audi is ingepakt in duur, antracietgrijs alcantaraleder.

,,Het is een hobby, meer niet'', zegt Peter. ,,En als je veel zelf doet, valt de investering best mee. Die velgen kosten nieuw ongeveer 120.000 frank. Ik heb ze tweedehands gekocht en zelf gepolierd. Dat scheelt. Voor de lederen binnenbekleding heb ik 70.000 frank betaald. Dat is natuurlijk een hoop geld. Maar geef toe, er zijn hobby's die veel meer kosten.''

Hoopt Peter met zijn luxebeest op extra belangstelling, vooral dan van het andere geslacht? ,,Mijn ruiten zijn zwart. De vrouwen kunnen mij dus niet zien zitten'', lacht hij. ,,Neen, ik doe dit uitsluitend voor mezelf. Ik hou van mooie, comfortabele wagens en daarmee uit.''

Voor Caylar Talip van Interior Design uit Lier zijn jongeren als Peter goede klanten. ,,Wij krijgen ook veel garagisten over de vloer die een tweedehandse wagen van een lederen binnenbekleding willen voorzien om hem makkelijker te kunnen verkopen'', zegt hij. ,,Maar die houden het altijd simpel. Met één kleur. Jonge tuning-liefhebbers pakken graag uit met grillige kleurcombinaties. Antracietgrijs en rood bijvoorbeeld zijn momenteel heel populair. Ze beperken zich ook niet tot de zetels. Dashboard, plafond, deurpanelen, versnellingspook... alles moet er even flashy en luxueus uitzien.''

Zelf is Caylar geen tuningfreak, maar hij heeft begrip voor de jongeren die het wel zijn. ,,Het is een microbe'', zegt hij. ,,Als je erdoor gebeten bent, kan je er niet meer aan weerstaan. Ik ken jonge gasten die hun auto met pijn in het hart verkopen omdat ze er niets meer aan kunnen veranderen.''