De Tom Steelsvrienden uit Nieuwkerken zijn opnieuw aan het feest. Hun idool kroonde zich met zijn machtig spurtwapen tot Belgisch wielerkampioen 2002. ,,We waren zeker dat Tom na enkele moeilijke jaren zou terugkeren op topniveau'', vertellen de uitgelaten supporters. Gisteravond kreeg hij ook nog een feestelijke ontvangst op het Sint-Niklase stadhuis.

Wanneer Tom over de eindmeet flitst in Maldegem, breekt er een enorm gejuich uit in de Nieuwkerkse woonkamers, de cafés en het supporterslokaal aan Ten Bos. ,,Ik heb hier in het café de overwinning gevierd'', vertelt Ken Vos. ,,Thuis kan je dergelijke sfeer nooit krijgen. Ik denk dat het plafond bijna naar beneden kwam toen Tom over de eindstreep raasde. Ik vermoed dat hij heel gemotiveerd was. Hij koos het wiel van Capelle en wrong zich tussen concurrentie en nadarafsluiting door. Ik wist dat hij veel kans had toen de groep samenkwam. Maar wat een spanning, man!''

De ballonnen bengelen aan ramen en deuren. De Belgische driekleur duikt overal op in Nieuwkerken. Tom Steels wordt graag gezien in zijn geboortedorp. Hij heeft zijn populariteit niet gestolen. ,,Ik ben al lid van zijn supporterskring toen hij nog bij de junioren reed'', zegt Walter Bogaert terwijl hij vrolijk pinten pakt. ,,Tom is zijn zwart gat gepasseerd. Hij kende tegenslagen op privé- en gezondheidsvlak zoals zijn klierkoorts, maar die heeft hij overwonnen. Hij heeft voor deze titel gevochten, want ze pakken een snelle man niet graag mee naar de meet. Steels blijft met zijn voeten op de grond, het is geen dikke nek en dat siert hem.''


Hoop
De supportersbus is ondertussen aangekomen. Iedereen is in feeststemming. Café-uitbaatster Chantal Windhey valt de fans om de hals. 't Leven is mooi. Het huis van Tom Steels wordt door hevige fans versierd met ballonnen en gelukwensen. Hevige supporters kleuren het kruispunt aan Ten Bos met Belgische vlaggen. Vrachtwagens toeteren. Guido Van Lysebetten, voorzitter van FC Nieuwkerken, en de Sint-Niklase schepen Ben Van Eynde groeten de feestende fans. Maar er kan nog altijd een overwinning bij. ,,Hij heeft nu drie Belgische driekleuren'', zegt Remi De Witte. ,,Na zijn vorige titels won Tom drie of vier ritten in de Ronde van Frankrijk. We leven op hoop.''