,,We rijden altijd achter elkaar voor het geval er iets zou gebeuren.'' Johnny Strooband (47), woonachtig in Doornik maar afkomstig uit Geraardsbergen, schudt nog altijd niet begrijpend het hoofd. Ontelbare keren haspelden hij en zijn in Fransnes-lez-Anvaing wonende broer Mario (42) het traject van en naar hun werk bij Beaulieu in Kruishoutem zonder kleerscheuren af, maar gisterochtend sloeg het noodlot toe. Op de N60 in Nukerke werd de auto van Mario Strooband frontaal aangereden door een Opel waarin drie Franse jongeren de dood vonden. En was Johnny er als de bliksem bij om zijn zwaargewonde broer te helpen.

Het regende fel toen het ongeval gisterochtend omstreeks 5.30 uur gebeurde. Later zou uit het onderzoek van een deskundige van het Oudenaardse parket blijken dat die regen in combinatie met de slechte staat van de voorbanden van de Opel de dodelijke botsing veroorzaakten. De snelheid lag volgens de verkeersexpert ook iets hoger dan toegelaten, maar speelde niet meteen een determinerende rol.

Aan boord van de blauwe Opel bevonden zich Joël Garrando (26), Rachid Hassinne (33) en de eigenaar en vermoedelijke bestuurder van de wagen Joël Monier uit Bruay-sur-L'Escaut, een Noord-Frans dorp vlakbij de Belgische grens. Het drietal was op weg naar autofabrikant Volvo in Oostakker, waar ze in opdracht van de Franse firma Eurotech -- een onderaannemer van Fabricom -- elektrische bekabeling legden voor de uitbreiding van de Volvofabriek. Toen ze in Nukerke, vlakbij de versmalling van de N60, uit een scherpe bocht kwamen, sloeg het noodlot toe.

,,Ik denk dat de bestuurder van de Opel de bocht iets te kort nam. Plots bevond die wagen zich op het andere rijvak en sneed hij mijn broer de pas af. Hij had de tijd niet meer om te remmen, alles gebeurde in een fractie van een seconde'', vertelt Johnny Strooband hoe hij het ongeval voor zich zag gebeuren.


Korenveld
De klap was ongemeen hevig. De Opel werd letterlijk in twee gereten en belandde in het korenveld naast de N60. De drie inzittenden werden uit de wagen geslingerd en lagen net als de brokstukken van het wrak enkele tientallen meters van elkaar verwijderd. De drie Fransen waren op slag dood.

,,Vijf centimeter verder en er waren vier doden gevallen.''

,,Mijn eerste gedacht was dat mijn broer eraan was. Ik ben uit mijn wagen gesprongen en naar zijn Renault Mégane gerend. Hij was in shock en kon niet meer stappen, maar gelukkig leefde hij nog. Ik ben dan naar de andere slachtoffers gaan kijken, maar voor hen kwam alle hulp te laat'', zegt Johnny Strooband.

,,Mijn broer heeft zijn leven te danken aan het feit dat hij zijn gordel droeg. Hij is er wel erg aan toe. Zijn stuur werd tegen de maagstreek aangeduwd en dat heeft een inwendige bloeding in de buikholte veroorzaakt. Na enkele uren kan hij nog altijd niet stappen. De politie zei dat als hij met zijn auto vijf centimeter verder was geweest, hij het niet overleefd zou hebben.''