Chris MEERMANS is een van de drie werknemers van het asielcentrum Hengelhoef die oudejaarsnacht van dienst waren. ,,Och, zo heel erg vind ik dat ook weer niet'' zegt hij in de vooravond van oudejaarsnacht. ,,We hebben hier eerst een personeelsfeestje en dan is er nog een feest voor de asielzoekers.'' Kristopher Achebe uit Nigeria keek alvast uit naar het feestje. ,,Zeker ga ik: het verzet de gedachten.''

Het asielcentrum Hengelhoef telt vandaag 354 asielzoekers. ,,Onze top ligt op 750'' legt Chris Meermans uit. Chris is net gearriveerd en kijkt wat papieren in aan de infodienst. ,,In het oude Hengelhoef was ik boswachter; dat ben ik trouwens 15 jaar geweest. Nu doe ik de nachtpermanentie in het asielcentrum. Dat is wat anders, maar ik doe het graag.''

,,Ja, dat houdt natuurlijk ook in dat er gewerkt moet worden tijdens de feestdagen. Maar daar geef ik nog zoveel niet om. Kijk, seffens hebben we hier een personeelsfeestje met lekker eten, wat drinken, stemmige muziek. En daarna gaat er een feestje van start voor de asielzoekers. Daar zijn wij natuurlijk ook bij.''

De prijzen van de consumpties zijn in ieder geval democratisch gehouden; 20 frank per consumptie. ,,Natuurlijk moeten de gasten dat betalen.''


Voetbalprof
Intussen is Kristopher Achebe uit Nigeria ons komen vervoegen. Hij is uit zijn land gevlucht wegens godsdienstproblemen. Veel meer wil de man hierover niet kwijt. Kristopher was profvoetballer in zijn land en heeft hier al enkele testen afgelegd bij vooraanstaande clubs. Wat zijn plannen zijn? ,,Als ik hier een club vind, zou ik maar wat graag in België blijven. In het andere geval wil ik natuurlijk terug naar mijn moederland. Maar het moet ook doenbaar zijn, natuurlijk.''

Kristopher kijkt ondertussen uit naar het feestje later op de avond. ,,Zeker kom ik. Het zal tof worden.''

Chris Meermans wil nog kwijt dat hij hoopt dat het in 2002 rustig wordt rond het asielcentrum. ,,Er lopen nog enkele rechtszaken, onder meer via de vzw Red Hengelhoef. Tja, hierdoor hangt er dan ook altijd nog wat onzekerheid boven het asielcentrum. En dat is niet goed voor personeel en