Mocht hier ooit brand uitgebroken zijn, dan zaten honderden mensen vast in een dodelijke val. Dat gevaar is nu voorbij.'' Peter De Waele meldt fier dat het Zeelse jeugdhuis Juvenes 50.000 euro (2 miljoen frank) in brandveiligheid heeft gepompt. Juvenes mag daarmee als model dienen voor veel andere jeugdhuizen en feestzalen in het land, zegt de brandweer.

Juvenes-voorzitter Peter De Waele schetst even de voorgeschiedenis. ,,De ramp in het Nederlandse Volendam op oudejaarsnacht 2000 zette ons aan het denken. Daar stierven veertien jongeren toen de kerstversiering in een feestzaal vlam vatte.'' Juvenes verwachtte dat daarna de overheid in België wel uit de sloffen zou schieten met strenge brandveiligheidsverplichtingen. ,,Maar het bleef opvallend stil vanuit die hoek. We hebben onszelf toen maar met de rug tegen de muur geplaatst, en zijn bij de brandweer gaan aankloppen voor een veiligheidskeuring.''

Dat leverde slecht nieuws op : geen noodverlichting, geen brandblusapparaten, slechts één evacuatieweg. Een dodelijke muizenval, zonder meer. Samen met de brandweer en het gemeentebestuur stelde Juvenes een prioriteitenlijst en een timing op.


Fuifzaal
De eerste aandacht ging naar het brandveilig maken van de fuifzaal. Alle deuren kregen panieksluitingen, waardoor de deuren naar buiten openzwaaien als je er van binnen tegen duwt. Er is noodverlichting nu, en er zijn voldoende brandblussers. En de zaal beschikt nu over maar liefst zes nooduitgangen. Daar kunnen honderden jongeren nu in alle veiligheid aan het fuiven gaan. Bij de eindejaarsfuif had Juvenes zelfs aandacht voor een brandveilige versiering. Geen brandbare materialen meer. De sfeer moest vooral van de speciale belichting komen.

Straks neemt Juvenes nog de vergaderzaal en de trappenhal onder handen.

Dat alles kost centen, 50.000 euro (2 miljoen frank) om precies te zijn. ,,Het doet vreemd om zoveel geld te pompen in iets wat we hopen nooit te moeten gebruiken'', zegt Peter De Waele. ,,Geld dat we bovendien niet in onze lade liggen hebben. We klopten aan bij Vlaams minister voor Jeugd Anciaux, met de vraag om subsidiëring. Zonder resultaat. We hopen nu op een subsidie van de gemeente Zele. En we starten een inzamelactie bij de Zeelse burgers. Benieuwd wat een jong mensenleven waar is voor de burger.''

Juvenes draagt de werken op aan de jonge slachtoffers van Volendam.

,,Al is dat misschien een magere troost voor de nabestaanden.''