De Hoge Raad voor Diamant (HRD) in de Hoveniersstraat werd gisteren overrompeld door zo'n 1.500 bezoekers die kennis wilden maken met de fascinerende wereld van de kostbare steentjes. Het was de eerste keer dat de HRD deelnam aan de openbedrijvendag. Een ideale gelegenheid om jongere bezoekers warm te maken voor een carrière als diamantslijper.

Blikvanger in de hal van de HRD was zondag de diamanten tennisraket waarvan topsporter Ivan Lendl er eentje thuis heeft staan. Aan allerhande stands werd aan het publiek duidelijk gemaakt hoe diamant wordt ontgonnen en bewerkt. Zeshonderd bezoekers -- het maximale aantal qua veiligheid -- kregen in kleine groepjes een rondleiding in het diamantlabo.

Er worden alsmaar meer ingewikkelde technische apparaten gebruikt om van een ruwe diamant een perfecte steen te maken. De Belgische diamantbewerker is niet alleen een ambachtsman, maar ook een technicus.

Alex Smets van de HRD hielp mee aan de ontwikkeling van de ,,Merlin'' en demonstreerde zondag hoe dat apparaat gebruikt wordt om met de computer ruwe en geslepen diamant te beoordelen. ,,Merlin meet de uitwendige geometrie, dus de vorm, van de steen'', legt hij uit. ,,De computer bepaalt welk het optimaal model is dat je uit een ruwe steen kunt halen. Zonder veel verlies.''


Markies
De computer tovert dus een perfecte steen uit een ongeslepen brokje koolstof. Je kan onder meer kiezen voor modellen als de briljant, de markies, een peervorm... en de computer gaat na welke vorm het meest kan opbrengen. Voor de diamantnijverheid is ,,Merlin'' een duur speelgoedje want het ding -- er is nu een vernieuwde versie op de markt -- kost 600.000 tot 700.000 frank.

Wie in de voetsporen wil treden van de Middeleeuwse Lodewijk van Bercken -- de eerste diamantbewerker ooit -- kan zich inschrijven in de diamantscholen TNA (VTS-Technicum) en SIHA (Stedelijk Instituut voor Handel en Ambachten). Voorts zijn er de avondcursussen diamantbewerking (vier jaar) in de Stedelijke Nijverheidsschool Antwerpen en het Provinciaal Instituut voor Sociale Promotie. Ook is er de beroepsopleiding van de VDAB.

Net zoals de bezoekers gisteren, komen de leerlingen dan alles te weten over het tekenen, het kloven, het zagen, het snijden en het slijpen van het hardste mineraal ter wereld. Op dit moment werken er nog 2.500 slijpers in de sector. Met hun knowhow bewerken ze vooral de grotere stenen, de kleintjes worden geslepen in lagelonenlanden zoals India. De gemiddelde leeftijd van de slijpers ligt rond de vijftig jaar, de sector is dan ook dringend op zoek naar jong bloed.