In een afgelegen loods op Petroleum-Zuid zijn vijf zeldzame Antwerpse carnavalisten dag en nacht in de weer met polyester, motorolie en verf. Hun praalwagens moeten picobello in orde zijn voor de grote carnavalsstoet van 29 maart op de Meir. De vijf komen na tientallen jaren van hard labeur tot één -- wat bedroevende -- conclusie: ,,Antwerpen is geen carnavalstad, in de verste verte niet.''

Wendy Stolk komt in een slobbertrui vol motorolie vanachter een gigantische draak gekropen. Niets laat vermoeden dat hier Wendy I, Prins Carnaval 2003 voor je staat, maar van Prinses wil ze niet weten.

Ook Simonne Paepe zit onder de verf, als ze vanonder een gigantische Mickey Mouse in cabriolet verschijnt. Ze was in 1989 DE eerste vrouwelijke Prins van de provincie. Beide carnavaldames verblijven de jongste weken dag en nacht in de donkere, stinkende loods. Toiletten zijn zover in de Hobokense Polder niet voorhanden. ,,Maar de Schelde is vlakbij'', klinkt het lacherig.

Dit weekeinde trekt de Antwerpse Karnaval Komiteit naar Gent. Vier dagen lang zullen ze er in de VTM-parade meerijden met 62 van hun praalwagens. Het was een gigantische klus om alle wagens op trekkers te laden en ze stuk voor stuk naar de Arteveldestad te rijden: twee dagen en twee nachten over en weer rijden. Maar waarom in godsnaam?

Voorzitter en geldschieter Jackie Moonen: ,,Vorig jaar kwamen in Gent wel 33.000 mensen naar ons kijken. In Antwerpen haal je niet zoveel eer van je werk.''

Als rasechte Aalstenaar verhuisde hij uit liefde voor een vrouw naar Antwerpen. Het lijkt alsof hij het nooit te boven kwam.

Moonen: ,,Van het Antwerpse stadsbestuur krijgen we geen enkele hulp. In Aalst zouden ze door de kiezer direct worden afgestraft. Maar de Antwerpenaar heeft een andere mentaliteit. Een voorbeeld: omdat onze stoet over de Meir en de De Keyserlei trekt, zijn onze mensen sponsoring gaan vragen bij de winkeliers. Weet je met hoeveel ze teruggekeerd zijn? Met 53 euro. Komaan zeg, wij zijn geen bedelaars, hé?''


De laatste der Mohikanen
Moonen (74) voelt zich in Antwerpen bij de laatste der Mohikanen: ,,Alle stoeten in de omgeving zijn een voor een weggevallen: Wilrijk, Borgerhout, Merksem, Deurne. Ekeren houdt nog goed stand.''

Oorzaak? ,,Interne strubbelingen, gebrek aan sponsoring en het stadsreglement. Organisatoren moeten nu zelf de opkuis van de straten betalen. De stad vraagt van ons 10.000 euro. Maar omdat we geen confetti gooien, weigeren we dat te betalen'', besluit Moonen.