De beelden van Meaux doen terugdenken aan Armentières 1994 toen Wilfried Nelissen en Jaja over het wegdek rolden. Toen was het een politieagent die onbesuisd een kiekje wou nemen. Gisteren was het Médéric Clain van Cofidis die iets te driest de laatste flauwe bocht naar rechts aansneed, wat corrigeerde en José Enrique Guttierez van Kelme onderuitschoffelde. Wat volgde was een kaartenhuisje dat in elkaar klapte.

Renners vlogen links en rechts. Jimmy Casper bleef voor dood liggen. Mark Lotz' gezicht was verschrikkelijk toegetakeld. Het asfalt van de Avenue de l'Appel-du-18-juin-1940 kleurde opnieuw rood.

Het onwetende publiek aan de finish applaudisseerde, sportbestuurders telden haastig hun schapen, de sirenes van de ambulances loeiden. Bjarne Riis stond perplex toen hij zijn hevig kreunende kopman Hamilton opmerkte; de Rabobank-autocar was herschapen in een noodhospitaal. Leipheimer, Lotz, Niermann, De Groot... Ploegleider Theo de Rooij sloeg rood uit. ,,Het kalf is al verdronken en we zijn amper de Tour gestart. Al jaren dring ik erop aan dat de tijd wordt opgenomen de laatste drie of vijf kilometer. Dan vermijd je veel herrie, maar de UCI is bang dat de coureurs freewheelend, met de handen op het stuur, zullen finishen. De vluchtheuvels waren vandaag ontelbaar.''

,,Vallen hoort bij het wielrennen, maar ik was geschrokken'', sidderde Michael Boogerd. ,,Je ziet je ploegmaat Mark Lotz daar staan terwijl het bloed uit hem gutst.''

Lotto-Domo had geluk, want enkel Nick Gates ging zonder al te veel schade onderuit. ,,Als het zo verdergaat, zal de Tour wel verplicht zijn telkens op een autostrade aan te komen'', stelde Serge Baguet. ,,Het was nog gevaarlijker en nerveuzer dan vorig jaar.'' Volgens Hans De Clercq is het enige echte probleem dat ze met 150 willen meesprinten. ,,De eerste dagen denkt iedereen dat hij er belang bij heeft.''

Baden Cooke, berucht om zijn slaloms de laatste kilometer, beefde zelf nog na. ,,Ik ben geen doetje, heb zelden vlug schrik, maar dit was het einde. De hele dag door moest je evenveel remmen als trappen. Ik hoop dat we snel enkele dagen verder zijn.'' (HC)