Geloof het of niet, maar er zijn nog andere ambitieuze crossers dan Sven Nys en Bart Wellens. Neem nu Tom Vannoppen, de zilveren medaille van Zolder. Amper 24 maar desondanks met één been aan het wegzinken in de vergetelheid. De vorige winter bakte de Limburger er niet gek veel van. De jongste weken draaide het evenmin vlot. Aan hem om daar snel verandering in te brengen. Op de Koppenberg of daags nadien in de Superprestige-proef van het Nederlandse Sint-Michielsgestel.

Tom Vannoppen praat als Mario Aerts. Traag en een beetje lijzig, altijd op hetzelfde volume. Mario kreeg een poos geleden het laatste WK-ticket voor Hamilton. Tom hing vorig weekend nog met één draadje aan de wereldbekerselectie voor Turijn.

  • En stel dat stalgenoot Mario De Clercq eens terug de oude (sic) wordt. Wat dan?
  • ,,Het was nipt. Niet omdat ik slecht zou zijn, maar omdat ik lek reed in Ruddervoorde. Zonder die nukkige band was ik de vierde of vijfde man voor Turijn. En dus niet wat de media ervan maakten: de nummer zes. Op hangen en wurgen.''

  • Nochtans, je zou zeggen dat die Vannoppen ooit betere tijden kende.
  • ,,Vorige winter was het niets. Een rotjaar. Ik holde van begin tot het eind achter de feiten aan.''

  • Hij leeft er niet voor, werd gezegd...
  • (licht geïrriteerd) ,,Zé zeggen... Zé zeggen zoveel en zé roddelen zo snel. Zé weten ook niet hoe het kwam dat ik geen poot aan de grond kreeg. In de zomer werd ik geopereerd aan de knie. De ingreep zadelde me op met een trainingsachterstand en een wankele conditionele basis voor het cross-seizoen. Ik wist hoe het kwam. Daarom trek ik me niks aan van die verhalen.''

  • Dus wordt het nu beter?
  • ,,Ik wil binnen de kortste keren opnieuw aanpikken bij de Vannoppen van 2001. Geef me nog deze campagne, en dan wordt het tijd voor de grote doorbraak.''

  • Grote doorbraak?
  • ,,Ik weet ook wel dat ik niet het supertalent heb meegekregen van Wellens of Nys. Gun me echter een goeie dag en een parcours op mijn maat en ik kan die mannen de baas. Dan moet ik van niemand schrik hebben. Een circuit zoals dat van Turijn bijvoorbeeld. Nee, je hoeft er de uitslag niet bij te nemen. Ik deed in de slotronde nog volop mee voor de overwinning. Toen reed ik lek. Nog maar eens!''

  • Welke omlopen moeten je nog liggen?
  • (prompt) ,,Dat van het wereldkampioenschap in Pont-Château. Die afspraak spookt me nu al door het hoofd.''

  • De plaatsjes zijn duur...
  • ,,'t Is druk aan het worden, ja. Stoort niet. Zo blijven we wakker en gemotiveerd, week na week.''

  • Zit er dit weekend al iets in?
  • (grinnikt) ,,Ik zal om te beginnen proberen om eens niét lek te rijden...''