,,Ik heb een moeilijk jaar achter de rug'', zegt Anja Smolders, net terug van een stage in Koksijde met de militaire ploeg. ,,Sedert de wedstrijd in Zwijnaarde, waarin ik tot mijn verbazing tot diep in de finale meespeelde voor de overwinning, heb ik echter vleugels gekregen. De CrossCup-manche van zondag in Roeselare moet nu de bevestiging brengen. Een maand lang heb ik geen wedstrijden gelopen, maar ik weet dat de conditie uitstekend is.''

,,Eigenlijk staat mijn trainingsarbeid in het teken van een mogelijke selectie voor de Spelen in Athene'', klinkt het overtuigend. ,,Daarom wordt de piek bewust naar maart verplaatst. Na het veldloopseizoen trek ik de lijn door tot aan de European Challenge in april, waar ik een poging wil ondernemen om op de 10.000 meter de limiettijd (31.45.00) te halen. Drie jaar geleden scoorde ik op de 5.000 meter met een degelijke 15.18. Die conditie moet voldoende zijn om in mijn opzet te slagen.''

In tegenstelling tot de twee voorgaande jaren bereidde Smolders het winterseizoen niet in Kenya voor, maar koos ze voor twee weken Portugal. ,,Ik kon me geen vijf weken meer vrijmaken voor een stage op 2.400 meter hoogte. Ideaal nochtans, zo'n voorbereiding. Toen ik twee jaar geleden naar zeeniveau terugkeerde, vloog ik. Vorig jaar waren de omstandigheden totaal anders. Ik had toen net gebroken met André Boonen en zat mentaal compleet aan de grond. Zonder die stage had ik allicht de atletiekdeur voorgoed dichtgeslagen. Ik leerde er in het trainingscentrum mijn nieuwe trainer, de Zeelander Tonnie Dirks, kennen en kwam er beetje bij beetje weer bovenop.''


Geen mal figuur slaan
Dinsdag vertrekt Smolders met de militaire ploeg naar het Siciliaanse Catania, waar ze volgende week aan de CISM-kampioenschappen deelneemt. ,,Een 5.000 meter lopen in volle winter: het klinkt raar, maar ik hoop op basis van mijn wintervoorbereiding geen mal figuur te slaan. Het zal vooral wennen worden aan de synthetische ondergrond.''

Smolders was aanvankelijk van plan de IAAF-cross in Brussel links te laten liggen. ,,Ik zal zien hoe de recuperatie na het EK verloopt. In elk geval is het de bedoeling de rest van de CrossCup helemaal af te werken.''