De tweede Proximus Diamond Games beloven een voltreffer te worden. Zeker vijf en mogelijk zeven speelsters uit de top-tien zakken van 7 tot 16 februari 2003 af naar het Antwerpse Sportpaleis. Kim Clijsters en Justine Henin komen gegarandeerd, net als titelverdedigster Venus Williams, Amélie Mauresmo en Jelena Dokic. ,,We maken ons sterk dat we ook Jennifer Capriati en Daniela Hantuchova aan de start krijgen'', zegt organisator Bob Verbeeck. In 2004 wil hij zijn nu al schitterend bezette WTA-tornooi nog upgraden.

De mondiale nummer één, Serena Williams, komt niet naar Antwerpen. ,,Logisch'', vindt Verbeeck. ,,Zij werd dit jaar wegens een blessure vervangen door Venus, die het tornooi won. De zussen zullen onder elkaar wel besproken hebben dat Venus nog tweemaal moet winnen om de trofee, een van goud en diamanten gemaakt racket, te mogen houden.''

De affiche wordt in elk geval aantrekkelijk: net als vorig jaar krijgt het publiek ook Clijsters (WTA 4), Henin (WTA 5), Mauresmo (WTA 6) en Dokic (WTA 9) te zien. Twee andere toppers, Hantuchova (WTA 8) en Capriati (WTA 3), hebben Antwerpen eveneens op hun agenda gezet. ,,Als de WTA niet al te zeer dwars ligt, komen ze'', zegt Verbeeck stellig.

Ook Els Callens komt sowieso op de hoofdtabel - ,,al dan niet met een wildcard'' - en op Elke Clijsters ligt er een wildcard te wachten. Acht andere Belgen spelen in een prekwalificatie voor vier wildcard-plaatsen in het kwalificatietornooi.

Alles bijeen vormt het een mooi plaatje. En Antwerpen is ambitieus. ,,In 2004 willen we uitgroeien tot een Tier I-tornooi. Het fiat van de WTA hebben we, voor hun part mocht het in 2003 al. Dat was financieel echter te risicovol. We moeten 1,5 á 2 miljoen euro extra te vinden'', aldus Verbeeck.

Nu behoort Antwerpen nog tot de Tier II-organisaties, draait het op een budget van 3 miljoen euro en beschikt het over een prijzengeld van 585.000 dollar. Om een Tier I te organiseren (prijzengeld 1,2 miljoen dollar) moet er 4,5 tot 5 miljoen euro op tafel komen. Maar dat kan, denkt Verbeeck, die aan de eerste editie een reserve van 250.000 euro overhield. ,,Tier I is zelfs een noodzaak. Alleen dan verzekert de WTA de komst van minimaal zes speelsters uit de top-tien.''


8.000 schoolkinderen
Een nieuwigheid is dat de tweede wedstrijdbaan wordt gehuisvest in een enorme tent, vlak naast het Sportpaleis. Kostenplaatje: 200.000 euro. Een serieuze kostenpost, maar Antwerpen verwacht ook een hogere recette tijdens de tweede editie.

Dit jaar waren er ruim 70.000 bezoekers, een wereldwijd indoor-record. Alleen tijdens de openingsdagen viel de opkomst wat tegen. In 2003 wordt dat anders: 8.000 Antwerpse schoolkinderen moeten op maandag en dinsdag mee voor de sfeer helpen zorgen. Zij komen uit 100 scholen die reageerden op de uitnodiging.